Algunos conceptos básicos de geología... marciana

13/02/2014 0 comentarios
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Una imagen publicada esta semana por la ESA me sirve de excusa para introducir unos conceptos básicos de Geología: los principios del actualismo metodológico y de las relaciones de corte y el catastrofismo como sistema.

Esta semana ha llegado a mi cuenta de Twitter una maravillosa imagen de Marte tomada por la sonda Mars Express Orbiter de la ESA hace unos años pero que ha sido hecha pública el lunes pasado (Fuente: ESA/DLR/FU Berlin (G. Neukum)

Impacto en Hebrus Vallis. Fuente: ESA/DLR/FU Berlin (G. Neukum)

Los colores representan altitud, tonos verdes y amarillos para la llanura, los colores más cálidos (rojizos) son para las elevaciones, mientras que colores más fríos (azules y morados) representan terrenos deprimidos.

La imagen ha sido titulada con el catastrofista nombre de "The flood after the impact" (la inundación tras el impacto). Aunque ya he expresado mi opinión sobre el catastrofismo en la Tierra, en Marte es diferente. Marte es un paradigma del catastrofismo, ya que este sistema establece que las condiciones actuales no son las mismas que actuaron en el pasado, lo cual es bastante evidente en el planeta rojo. Utilizando una metodología actualista (algo que no es incompatible), podemos deducir que por la superficie de Marte discurrieron multitud de ríos (algunos de ellos gigantescos), existió un importante vulcanismo (Olympus Mons es el volcán más grande del Sistema Solar) y hubo una considerable tectónica activa; pero todo eso ya es historia, ya no queda nada. Algo ocurrió que frenó drásticamente o paró de manera definitiva todos esos procesos geológicos. Catastrofismo en estado puro.

Sin embargo, en el caso concreto de esta foto, el catastrofista título es incorrecto. Y, sorprendentemente, no es la única incorrección que se puede encontrar en el texto que acompaña a la imagen. Tenéis el texto traducido literalmente en esta otra página.

Según la ESA, la foto está tomada en una región de Marte conocida como Hephaestus Fossae. Sin embargo, buscando en internet, he descubierto que en realidad la foto es de Hebrus Vallis. No es un error muy grave, porque Hephaestus Fossae está justo al lado. Viene a ser como decir que la Universidad Complutense está en Getafe. Lo podéis comprobar en la versión marciana de Google Maps y con mejor resolución en la página web de HiRISE.

Además, la interpretación de la foto no es correcta: el cauce estaba allí antes del impacto, así que deberían haberla llamado "The flood before the impact" o, si les gusta lo del after, "The impact after the flood".

Si la inundación hubiese sido posterior al impacto, el flujo a ambos lados del cráter sería divergente. Sin embargo, la dirección de flujo nos la proporciona la forma de las islas en medio del cauce y, como veis en la imagen (las flechas rojas en la figura siguiente), a ambos lados apuntan en la misma dirección (podemos encontrar estructuras similares en la Tierra para compararlas usando una metodología actualista). La suma de cauce con una única dirección de flujo (flechas negras) y cauce no atraviesa cráter sino que cráter corta a cauce es entonces definitiva: la inundación estaba ya allí cuando se formó el cráter.

Detalle del cauce

Lo que sí es correcto es que el impacto debió de fundir una capa de hielo subterránea, porque los eyecta son lobulados como si fueran avalanchas de lodo. Este tipo de cráteres recibe el nombre de amurallados y son muy comunes en Marte, donde se supone que hay agua atrapada en el suelo en forma de hielo, como una especie de permafrost.

Finalmente, os recomiendo un par de páginas web en las que se habla con más detalle de la región de Hebrus Vallis. La primera está aquí y la segunda es ésta. No debería sorprenderme encontrar información tan detallada, porque la Geología Planetaria es una disciplina muy avanzada (se pueden hacer virguerías con unas imágenes de satélite, un poco de actualismo interplanetario y mucha imaginación). En ambas cuentan que Hebrus Vallis es un sistema de canales que nace en el sur y termina en un sistema kárstico situado al norte, aunque la segunda trae un enlace a un artículo de la revista Geophysical Research Letters donde viene relatada una historia geológica muy completa.

Espero que la ESA corrija pronto su interpretación, porque la noticia se está difundiendo como la espuma por internet (haced una búsqueda en Twitter o en Google del título de la imagen y lo comprobaréis).