El virus Zika y los mosquitos

05/02/2016 0 comentarios
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¿Qué papel juegan los mosquitos en la transmision de virus? ¿Qué posibilidad hay de transmisión del virus Zika en España?

Arbovirus: virus transmitidos por artrópodos

Se conocen más de 100 enfermedades infecciosas humanas distintas causadas por virus que son transmitidos por mosquitos. Los virus transmitidos por artrópodos o insectos (mosquitos y garrapatas, sobre todo) se denominan arbovirus, una abreviatura del inglés arthropod-borne-virus. Hay más de 500 tipos distintos de arbovirus, casi todos de las familias de los Togavirus, Flavivirus y Bunyavirus, todos ellos con el genoma tipo ARN.

Provocan infecciones que afectan a varios órganos. Habitualmente reciben el nombre según los síntomas que producen, o el lugar donde se descubrieron por primera vez: Zika, fiebre amarilla, dengue, Chikungunya, fiebre del Nilo occidental, encefalitis de San Luis, fiebre hemorrágica de Crimea, fiebre del valle del Rift son algunos ejemplos. Suelen causar infecciones leves que cursan con fiebre, dolor de cabeza y erupción cutánea. Sin embargo, en algunos casos pueden causar enfermedades graves como encefalitis o fiebres hemorrágicas, que pueden ser fatales: la mortalidad de la encefalitis venezolana por un alfavirus puede llegar al 70 %, por ejemplo. Estas enfermedades suelen estar asociadas a las zonas geográficas donde viven los mosquitos transmisores y los animales que sirven de reservorio, normalmente las zonas tropicales y subtropicales.

La vida oculta del mosquito

Es importante conocer bien la biología de estos mosquitos vectores para entender cómo se propagan y cómo controlar las infecciones que transmiten. Por eso, le he pedido a mi amigo y colega Enrique Baquero que me ayude a escribir esta entrada. Enrique es entomólogo y profesor del Departamento de Biología Ambiental de la Universidad de Navarra.

La familia Culicidae incluye únicamente lo que conocemos como "mosquitos picadores". Hay otras familias que incluyen otros "mosquitos", por ejemplo los Chironomidae, que son los "mosquitos de antenas plumosas".

Existen unas 3500 especies distintas de mosquitos. Los géneros con más especies son Aedes (155 especies), Culex (1220 especies), Anopheles (470 especies), Culiseta (40 especies), Haemagogus (27 especies), Mansonia (3 especies) y Psorophora (51 especies). Algunas tienen interés positivo para el hombre: por ejemplo, el mosquito Toxorhynchites splendens consume larvas de otros mosquitos, como Aedes aegypti.

 Aedes y Culex

Comparación entre mosquito Aedes y Culex. Aedes albopictus (mosquito tigre): color de fondo negro, con manchas blancas más o menos longitudinales en la cabeza y el tórax –especialmente sobre el eje dorsal–, transversales el abdomen (5 o 6), y patas con tres bandas blancas más cortas que las negras. Su longitud es de entre 5 y 10 mm.

Veamos cómo son las principales características del ciclo biológico de un mosquito. Una hembra suele poner entre 100–200 huevos, ¡en algunos casos puede llegar incluso a poner 700! El ciclo pasa por varias fases de desarrollo: huevo, larva, pupa y adulto –tras sufrir una compleja metamorfosis–. El ciclo biológico completo de huevo a huevo se prolonga una media de 15 días. Los huevos de algunas especies son resistentes a la desecación y mantienen la capacidad de eclosionar al rehidratarse.

Las larvas, con forma de gusano sin patas y una gran cabeza, son acuáticas. Por eso, los mosquitos son frecuentes en zonas encharcadas, humedales, ríos, etc. Se alimentan de algas, plancton, hongos, bacterias y otros pequeños organismos presentes en el agua, que recogen con estructuras en forma de cepillos de sedas. Las especies peligrosas por transmitir enfermedades pueden cerrar su ciclo en muy poca cantidad de agua, como pequeños charcos, recipientes bajo macetas de flores o plantas, neumáticos abandonados, etc. La pupa eclosiona en adulto, que en algunos casos solo vive unos pocos días, aunque esto depende de condiciones climáticas y la disponibilidad de alimento.

Ciclo biológico del mosquito

Ciclo biológico del mosquito.

El adulto solo es capaz de desplazarse unos pocos cientos de metros, por lo que la dispersión de las especies peligrosas se debe a la acción del hombre. Pueden desplazarse como larvas en recipientes con agua (envases de floristería, transporte de neumáticos para reciclar) o como adultos (en el interior de vehículos). Los machos se alimentan de néctar y otras fuentes de azúcar, nunca de sangre. Los mosquitos cumplen un importante papel ecológico porque forman parte de la cadena trófica como alimento de otros artrópodos, peces y pájaros.

Solo las hembras adultas fecundadas pican para obtener sangre, porque necesitan suplemento alimenticio para que los huevos se desarrollen mejor y la sangre de los vertebrados es un buen suplemento. Al iniciar la picadura, y antes de succionar la sangre, inyectan una saliva que lleva sustancias anticoagulantes y lubricantes para facilitar la absorción de sangre. Parte de esas sustancias son las que causan la hinchazón y el picor.

Los mosquitos transmiten los virus por la saliva o las heces (algunos tienen la mala costumbre de defecar cuando pican), según el virus se multiplique dentro de las glándulas salivares o en el intestino del mosquito. El virus pasa a nuestra sangre, multiplicándose dentro de las células y se extiende por todo el cuerpo produciendo la enfermedad.

Asi nos chupa la sangre un mosquito.

El modo con el que los mosquitos localizan a su "presa" está basado en su sentido del olfato, es decir, son atraídos por el olor corporal de los animales de los que obtienen la sangre. Se ha demostrado que detectan el CO2 que expiran los vertebrados, y también el calor (radiación infrarroja) y la humedad.

Los mosquitos más peligrosos

Son sobre todo cinco: Anopheles gambiae, Anopheles funestus, Aedes (Stegomyia) aegypti, Aedes albopictus y Culex pipiens.

Culex pipiens es el mosquito más frecuente en Europa, vector del virus de la fiebre del Nilo, cuyo reservorio está en las aves. Los Anopheles son los vectores de los protozoos causantes de la malaria.

El mosquito tigre (Aedes albopictus) es originario de China, y llegó hace ya años a otros muchos países del mundo por la acción humana; es vector del dengue y de la fiebre amarilla, y potencial vector de otros arbovirus. A. aegypti es originario de África, y es vector de varios arbovirus, entre ellos el virus Zika, originario también de África, y descrito por Alexander Haddow en 1947 que lo aisló de un mono Rhesus que desarrolló fiebre en el bosque de Zika (Uganda). A. aegypti y A. albopictus tienen en común que pican durante el día, mientras que las especies comunes (Culex) en Europa son activas únicamente durante el crepúsculo.

Posibilidad de transmisión del virus Zika en España

Muchas especies Aedes pueden actuar como vectores del virus Zika. En África se ha detectado el virus Zika en varias especies locales de Aedes. En 2007 durante un brote del virus Zika en Gabón, se confirmó la presencia del virus en A. albopictus. En Asia, se ha detectado el virus en A. aegypti y A. albopictus, y en la región del Pacífico también en especies locales de Aedes. En Latinoamérica A. aegypti y A. albopictus están muy extendidos y ambos tipos de mosquitos pueden estar actuando como vectores.

Hasta el momento actual, A. aegypti no está presente en España, y según el Proyecto "Fauna Europaea" tiene una presencia dudosa en otros países del sur de Europa. Sin embargo, A. albopictus está presente en una parte del territorio español: se detectó en 2004, y se ha establecido en 14 provincias de Cataluña, Valencia, Murcia, Baleares, Andalucía, País Vasco y Aragón.

Ahora en invierno es mucho más difícil que haya mosquitos, por lo que la probabilidad de transmisión autóctona en Europa es prácticamente nula. Pero a partir de primavera, se podría dar el caso.

Distribución de mosquito Aedes en Europa

Distribución de mosquitos Aedes en Europa. Fuente: ECDC.

La probabilidad de que exista transmisión del virus Zika en España va a depender de varios factores que se tendrían que dar simultáneamente:

1) presencia del vector,

2) introducción del virus por un viajero infectado procedente de un país endémico,

3) presencia de población susceptible a la infección,

4) coincidencia en espacio y tiempo entre la persona infectada y el vector.

El mosquito Aedes albopictus también transmite el dengue y el chikungunya, y de hecho ha habido algunos casos autóctonos de chikungunya en Italia (en 2007) y en Francia (2010), y de dengue en Madeira, Croacia, Francia y Grecia (en 2010). Sin embargo, estos virus no se han extendido de la misma forma que en América y Asia. Por lo tanto, aunque no podemos descartar que pueda haber casos autóctonos de infección por virus Zika en Europa en los próximos meses, si lo comparamos con lo que ya ha ocurrido con el dengue y el chikungunya (millones de casos en América frente unos pocos cientos en diez años en Europa) es probable que la enfermedad no adquiera las mismas proporciones que en América.

Para más información:

- Diez preguntas sobre el virus Zika

- ¿Se puede transmitir el virus Zika vía sexual?