Pandemias: un riesgo para la supervivencia de la especie humana

19/04/2015 1 comentario
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¿Qué probabilidad hay de que una pandemia acabe con la humanidad?

A principios de este año 2015 se publicó el primer informe sobre el riesgo mundial de que ocurra un daño severo para toda la humanidad, un colapso mundial de proporciones infinitas que ponga en riesgo la supervivencia de la especie humana. Este informe ha sido elaborado por la Global Challenges Foundation en colaboración con la Universidad de Oxford.

Global challenges

Los autores han elaborado una lista de riesgos mundiales que tienen impactos que se pueden considerar infinitos y que ponen en jaque los propios cimientos de nuestra civilización. Se trata de la primera visión en conjunto de eventos clave relacionados con dichos riesgos y quiere ofrecer una cuantificación aproximada de las probabilidades de esos impactos. El riesgo se evalúa como la probabilidad de que ocurre y el impacto que puede llegar a tener. En este informe se han centrado en aquellos riesgos que aunque tenga una probabilidad baja de ocurrir, pueden tener un impacto mundial infinito de consecuencias desastrosas.

Según este estudio los 12 riesgos mundiales con un impacto infinito que pueden poner en jaque a la civilización humana son los siguientes:

Riesgos actuales

1. Cambio climático extremo

2. Guerra nuclear

3. Catástrofes ecológicas

4. Pandemias mundiales

5. Colapso del sistema económico mundial

Riesgos exógenos

6. Impactos de asteroides importantes

7. Supervolcanes y erupciones masivas

Riesgos emergentes

8. Biología sintética

9. Nanotecnología

10. Inteligencia artificial

11. Riesgos inciertos

Riesgo de las políticas mundiales

12. Mala gobernanza mundial

Doce riesgos

Dejo para otros comentar el resto de riesgos, yo obviamente me voy a dedicar al riesgo de las pandemias mundiales.

En la naturaleza ya existen microorganismos patógenos que producen enfermedades que prácticamente siempre son mortales, como el virus de la rabia. Otros son de difícil curación como el ébola. Algunos, como los virus de la gripe o el sarampión, son muy infecciosos y extremadamente fáciles de contagiar por vía aérea, y otros como el VIH, tienen largos periodos de incubación. Imaginemos que surge algún nuevo virus capaz de combinar todas estas propiedades: de difícil curación y con una mortalidad de casi el 100%, extremadamente fáciles de trasmitir y con periodos de incubación muy largos. Las consecuencias serían fatales: habría muchos casos y muchos muertos.

Global pandemic

A lo largo de la historia ya ha habido algunos patógenos que han puesto en serio riesgo la viabilidad de nuestra especie: la peste negra en la Edad Media acabó con más de la mitad de la población europea, la gripe "española" de 1918 afectó a unos 500 millones de personas y causó cerca de 50 millones de muertos, se calcula que un tercio de la población mundial está infectada por la bacteria Mycobacterium, y han existido otras pandemias globales como sífilis, viruela, SIDA, ... Más recientemente, en 2009 hubo una alerta mundial de pandemia por el virus de la gripe a H1N1 que, aunque afortunadamente en esa ocasión tuvimos suerte y no fue para tanto, no se puede descartar la aparición de algún nuevo virus influenza pandémico. Y en 2014, la OMS publicó su primer informe mundial sobre la grave amenaza para la salud pública en todo el mundo que supone la resistencia a los antibióticos.

En la intensidad y gravedad de una pandemia influyen muchos factores. Tenemos un conocimiento científico y un nivel de investigación muy desarrollados y organismos de cooperación internacional dedicados a la salud que podrían ayudar en la detección, control y tratamiento de pandemias. Aunque hoy las condiciones sanitarias e higiénicas han mejorado sustancialmente, todavía hay muchas regiones del planeta con serias deficiencias en infraestructuras sanitarias, como hemos podido comprobar en la reciente epidemia de ébola en África. Y otros factores como la globalización, la movilidad internacional y el aumento de población, especialmente de grandes urbes, pueden facilitar la rápida trasmisión de una pandemia. El bioterrorismo es una amenaza cada vez más real. La aparición de un patógeno pandémico que afectara no solo al ser humano si no también al ganado o a los cultivos, podría poner en riesgo también la provisión de alimentos. Por último, la seguridad en los mismos laboratorios también es algo a tener en cuenta. Aunque no es muy frecuente, desde 1990 ha habido tres "escapes" de patógenos en laboratorios de alta bioseguridad (BSL-4).

 MOOC Pandemias nuevas infecciones virales

Los autores han analizado varios de estos factores. Por supuesto, muchos de estos riesgos están relacionados entre sí. Por ejemplo, una guerra nuclear, el impacto de un asteroide o la activación de supervolcanes afectarían al clima, que tendría consecuencias en los ecosistemas y facilitaría la extensión de pandemias. El informe concluye que la probabilidad de que en los próximos 100 años ocurra una catástrofe de consecuencias infinitas debido a una pandemia es del 0,0001%, o sea muy baja, pero posible. Es una probabilidad similar a la del impacto por un asteroide, de 0,00013%, superior a un cataclismo por supervolcanes (0,00003%), pero inferior a los efectos de una guerra nuclear (0,005%) o del cambio climático (0,01%) (una pandemia no afectaría a las infraestructuras, a diferencia de los efectos del cambio climático o un cataclismo nuclear).

Este informe es algo más que una curiosidad. Su principal objetivo es fomentar la cooperación mundial y emplear esta nueva categoría de riesgo como un impulso para la innovación. Aunque la probabilidad de estos cataclismos globales sea muy baja, no es cero.

Si te interesa este tema de las pandemias, aprovecho para animarte a seguir el MOOC (curso on line de libre acceso) "Pandemias: nuevas infecciones virales" (segunda edición), recomendado por el Grupo de Docencia y Difusión de la Microbiología de la Sociedad Española de Microbiología (SEM), que se puede seguir desde el 27 de abril en la plataforma MiriadaX.

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- Diez razones por las que no puedes perderte el curso MOOC "Pandemias, nuevas infecciones virales"

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