Los chimpancés que jugaban con «muñecas» … de piedra

30/04/2016 0 comentarios
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¿A qué niña no le gusta jugar con muñecas? ¿A qué niño no le gustan los Playmobil o las figuritas de superhéroes como Spiderman y Batman? Tanto en los días en los que Santa Claus o los Reyes Magos visitan los hogares humanos, como en cualquier aniversario o celebración que se precie, ambas preguntas tienen una clara respuesta. No es cuestión de género, pero no hay duda de que a los niños y niñas humanos les gustan los muñecos y las muñecas.

 

No obstante, pocos de nosotros nos paramos a pensar si este tipo de juego simbólico «tan humano» está ni siquiera presente en cualquier otra especie que no sea Homo sapiens. Pero la Primatología no deja de sorprendernos y el equipo del Prof. Richard Wrangham es uno de los responsables.

La primera ocasión fue el pasado 21 de diciembre de 2010. La prestigiosa revista Current Biology publicó la primera prueba documentada de juego con «muñecas/os» en chimpancés en libertad. Tal como comentan Richard Wrangham (Harvard University) y Sonya Kahlenberg (Bates College): «encontramos que los chimpancés juveniles tendían a llevar palos de una manera que sugería una muñeca rudimentaria, y que tal como sucede en animales cautivos y en niños, este comportamiento era más común en las hembras que en los machos».

Elementos de madera utilizados como «muñecas» el el artículo original de Current Biology 2010.

 

Chimpancé con bastón de madera. Fuente: Current Biology, 2010.

Lejos de ser una conclusión precipitada o puramente anecdótica, el estudio se basó en 14 años de trabajo de campo con 68 chimpancés. Eran unos resultados realmente sorprendentes, no tanto por «descubrir» algo que se desconocía —ya había sido un comportamiento documentado de manera anecdótica en chimpancés cautivos— sino por documentarla en libertad, con una amplia muestra de individuos y con unas claras diferencias entre sexos para esta conducta.

Pero el estudio prosiguió y el equipo de Harvard ha continuado proporcionándonos sorpresas. En un reciente vídeo publicado en la web de la BBC, Wrangham explica la manera en la que los jóvenes chimpancés de los bosques de Uganda «juegan» con piedras como si de muñecos y muñecas se tratase. Los jóvenes chimpancés las manipulan y transportan durante unos pocos minutos o incluso durante horas. Las llevan con ellos mientras comen y mientras trepan por los árboles y las ramas. Acarrean con ellas incluso en los nidos, donde llegan a dormir junto a sus «muñecas de piedra».

El Prof. Richard Wrangham (Universidad de Harvard) durante el documental de la BBC

Desde el punto de vista de Wrangham «este tipo de comportamientos es difícilmente comprensible si no asumimos que los jóvenes chimpancés tratan a esas piedras como si fueran bebés». De la misma manera que ocurría en el trabajo original publicado en 2010 con las «muñecas de madera», las hembras juegan con las piedras entre 3 y 4 veces más que los machos. Estas hembras dejan de jugar con las piedras en el momento que tienen a su primer bebé.

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Secuencia de chimpancé jugando con una piedra. Fuente: BBC

¿Es esta una nueva prueba de que la singularidad humana está en entredicho? Si bien puede ser un poco aventurado afirmarlo, sí que parece cierto que la «imaginación», el simbolismo y quizá la capacidad de abstracción a través del juego puede cumplir una función esencial en el desarrollo de habilidades fundamentales para la vida adulta como el hecho de ser madres y padres. ¿Significa además que las diferencias entre géneros tienen una base biológica y evolutiva? ¿Podemos seguir pensando que todas la diferencias de género han sido impuestas culturalmente? El debate está abierto.

Fuente: Citation: “Sex differences in chimpanzees’ use of sticks as play objects resemble those of children.” By Sonya M Kahlenberg and Richard W Wrangham. Current Biology, Vol. 20 Issue 24, Dec. 21, 2010.