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  • Investigación y Ciencia
  • Mayo 1979Nº 32

Física atómica

El espectro del hidrógeno atómico

Durante casi un siglo, la luz emitida por los átomos más sencillos ha sido la principal base experimental de las teorías sobre la estructura de la materia. Con la ayuda de los láseres se continúa explorando el espectro del hidrógeno.

  • Hänsch, Theodor W.
  • Schawlow, Arthur L.
  • Series, George W.

El espectro del átomo de hidrógeno ha resultado ser la piedra de Rosetta de la física moderna: cuando se logró descifrar esta distribución de líneas, se entendieron muchas otras cosas. En particular, fue en gran parte el esfuerzo para explicar el espectro de la luz emitida por el átomo de hidrógeno lo que inspiró las leyes de la mecánica cuántica. Desde entonces se ha observado que estas leyes se aplican no sólo al átomo de hidrógeno sino también a otros átomos, a las moléculas y a la materia en general. Constituyen los fundamentos de la química moderna, de la física del estado sólido y aun de ciencias aplicadas tales como la electrónica.

La posición central que ocupa el átomo de hidrógeno en la historia de la física del siglo xx pudiera inducir a pensar que el espectro se conoce en todos sus detalles desde hace tiempo. Esto no es cierto. Sólo en los últimos años se han resuelto algunas de las características más sutiles del espectro, y muchas otras no se han observado todavía directamente. La medición de las posiciones de las rayas espectrales continúa siendo hoy en día una prueba importante de las predicciones de la teoría cuántica.

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