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  • 18/02/2016

EVOLUCIÓN HUMANA

Crecen las pruebas sobre la repetida hibridación entre especies humanas antiguas

Los neandertales y los humanos modernos habrían coincidido y se habrían hibridado mucho antes de lo que se pensaba.

Nature

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Los humanos, los neandertales y los denisovanos se habrían cruzado en múltiples ocasiones en los últimos 100.000 años. [Nature]

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Los últimos hallazgos afirman que los caminos de Homo neanderthalensis y H. sapiens se cruzaron hace pocas decenas de miles de años. Por otro lado, los análisis genéticos de los restos de los neandertales han modificado nuestra imagen del hombre moderno. Esta revista monográfica (en PDF) describe la historia de los neandertales, así como las diferencias y similitudes tanto cognitivas como anatómicas con el hombre moderno y las posibles causas de extinción de estos homínidos tan semejantes a nosotros.

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El descubrimiento de un nuevo período de hibridación entre humanos modernos y neandertales se suma a la creciente opinión de que los cruzamientos entre diferentes especies humanas antiguas fueron habituales a largo de la historia.

«A medida que se descubran más restos de humanos modernos y de humanos arcaicos y se secuencie su genoma, vamos a hallar muchos más casos de hibridación», apunta Sergi Castellano, genetista de poblaciones del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva en Leipzig. Su equipo ha revelado un nuevo ejemplo de cruzamiento. Creen que tuvo lugar hace unos 100.000 años, tras haber encontrado restos de ADN de Homo sapiens en un genoma neandertal extraído del hueso de un dedo hallado en una cueva de Siberia.

«Entre los genetistas de poblaciones se bromea que siempre habrá un episodio más de cruzamiento por descubrir», comenta Castellano. Así que, antes de que se descubra el siguiente, resumimos a continuación los episodios de hibridación que ya se han deducido a partir de estudios de ADN antiguo:

1. Humanos modernos y neandertales

2. Humanos y neandertales

3. Humanos y denisovanos

4. Neandertales y denisovanos

5. Denisovanos y una población «fantasma» de homininos

1. Primeros humanos modernos y neandertales

El último descubrimiento ha surgido a partir de un nuevo análisis del genoma de una hembra neandertal. La secuencia de su genoma, mucho más precisa y completa de las que se obtuvieron de otros restos de neandertales, contiene fragmentos de ADN de Homo sapiens, lo cual se atribuye a episodios de hibridación que tal vez tuvieron lugar en el Oriente Medio.

El equipo de Castelllano, que acaba de presentar su trabajo en Nature, propone que hace unos 100.000 años, los antepasados de la hembra neandertal (una pequeña población que migró de Europa a Asia) se encontraron con una población muy temprana de Homo sapiens que salía de África. La identidad de estos primeros humanos modernos resulta un misterio. Pero se han hallado restos de Homo sapiens de la misma edad en otras partes: en concreto, en las cuevas israelíes de Skhul y Qafzeh y en una cueva en el sur de China. Cualquiera de esos conjuntos de restos podría corresponder a los humanos que salieron fuera de África de forma temprana; no está claro si esta población tiene descendientes actuales.

2. Humanos y neandertales

La primera prueba concluyente de que los humanos y los neandertales se aparearon la aportó el proyecto Genoma Neandertal, que analizó en gran medida restos obtenidos en Croacia. Como resultado de estos encuentros, los humanos modernos no africanos poseen en su genoma fragmenots de ADN neandertal, aproximadamente entre un 1 y 2 %. Ambas poblaciones debieron coincidir en Oriente Medio hace unos 50.000 o 60.000 años, cuando los humanos que abandonaban África se encontraron con neandertales que habitaban allí.

También debieron hibridarse en tiempo más reciente en el este de Europa: el ADN de un esqueleto humano de Rumania de 40.000 años de antigüedad indica que el individuo habría tenido un antepasado neandertal. Mientras tanto, algunos investigadores sostienen que los ancestros de los asiáticos del este tuvieron un segundo encuentro con los neandertales, lo que les habría dejado una mayor herencia neandertal en el genoma que a los europeos.

3. Humanos y denisovanos

Los neandertales no fueron los únicos que se cruzaron con los humanos. Los denisovanos, un grupo descrito a partir de los restos hallados en una cueva cerca de las montañas de Altái, al sur de Siberia, debieron haber ocupado toda Asia, lo que les habría ofrecido numerosas oportunidades de cruzarse con los humanos. Los habitantes de Papúa Nueva Guinea y de otras partes de Oceanía poseen fragmentos de ADN denisovano, al igual que los asiáticos del este. Algunas de estas secuencias han demostrado ser útiles para los humanos: las variantes genéticas que ayudan a los tibetanos a hacer frente a la altitud habrían sido heredadas de los denisovanos.

4. Neandertales y denisovanos

Estos dos grupos, que se sabe que coincidieron en las cuevas de Denisova en varios momentos, también se cruzaron, probablemente en Asia hace más de 50.000 años. Aunque se conoce poco acerca de este encuentro, parece que habría dotado a los denisovanos de algunos genes del sistema inmunitario de los neandertales.

5. Denisovanos y una población «fantasma» de homininos

El episodio de hibridación más misterioso de todos corresponde al que tuvo lugar entre los denisovanos y una población fantasma de homíninos que salieron de África hace unos millones de años. La especie enigmática podría pertenecer a una rama asiática de Homo erectus, que vivió en Indonesia quizá hace 100.000 años, o incluso estar emparentada con Homo floresiensis, la especie conocida como «hobbit» descubierta hace más de una década en una isla de Indonesia.

Más información en Nature

Fuente: Nature

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