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  • 01/06/2015

NEUROCIENCIA

Describen el circuito neuronal del placer

Observan en ratones la anatomía celular del sistema cerebral que regula el deseo, el placer y la adicción.

Frontiers in Neuroanatomy

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La imagen muestra (en verde) el soma de una neurona dopaminérgica del área tegmental ventral cuyo axón inerva amplios territorios cerebrales. [Departamento de Anatomía, Histología y Neurociencia, UAM/ L. Prensa]

El área tegmental ventral (ATV) es el principal eslabón del denominado «circuito de recompensa cerebral». Esta región contiene neuronas que se proyectan hacia numerosas regiones del cerebro, de manera que desempeña un papel fundamental en la motivación, el deseo, el placer y la valoración afectiva. En fecha reciente, investigadores de la Universidad Autónoma de Madrid (UAM) han descrito la anatomía de estas neuronas. Aunque se sabía el patrón global de las proyecciones neuronales del ATV, el cableado axonal de las células nerviosas individuales no se había investigado hasta ahora, indican los autores. Para su estudio han analizado los axones de 30 neuronas.

«Contrariamente a lo que esperábamos, encontramos varios tipos de neuronas dopaminérgicas en el área tegmental ventral, cada uno formando circuitos con distintas regiones cerebrales», señala Lucía Prensa, del Departamento de Anatomía, Histología y Neurociencia de la Facultad de Medicina de la UAM y una de las autoras del estudio. «Nuestro hallazgo sugiere que los efectos de los distintos fármacos y drogas podría afectar a cada tipo neuronal de modo diferente», agrega.

Las neuronas del área tegmental ventral son la diana de acción, entre otros, de los fármacos antipsicóticos y medicamentos para el tratamiento del párkinson, así como de drogas psicoactivas como la cocaína, el éxtasis y el LSD.

Axones y dopamina

En el trabajo, los investigadores emplearon la transfección in vivo de neuronas individuales, técnica novedosa que les permitió visualizar y cuantificar el axón completo de una sola célula, sin importar la extensión y complejidad axonal.

«Los circuitos del cerebro están formados en gran parte por neuronas cuyo axón se extiende y ramifica sobre distancias enormes, de decenas de centímetros en el caso del cerebro humano. Hasta ahora había sido imposible analizar esos circuitos con resolución celular. Es el sueño de Santiago Ramón y Cajal hecho realidad», afirma Francisco Clascá, investigador del mismo departamento. 

Los somas de las neuronas del ATV se sitúan en el tronco encefálico. Sus axones (prolongaciones que conducen el impulso nervioso desde el soma hacia otra célula) liberan dopamina, un neurotransmisor con el que inervan la corteza cerebral y otras regiones cerebrales.

Más información en Frontiers in Neuroanatomy

Fuente: Universidad Autónoma de Madrid

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