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  • 01/02/2016

Geología

El Antropoceno ya está aquí

Un estudio argumenta que la actividad humana ya puede identificarse en el registro geológico. Su huella estratigráfica sería claramente distinguible de la del Holoceno.

Science

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Panorámica de la ciudad de Shanghái, situada en el delta del río Yangtsé. Un estudio reciente sostiene que la actividad humana ya es identificable en el registro estratigráfico y que el «Antropoceno» tendría la categoría de época geológica. [IakovKalinin/iStock]

El término Antropoceno viene usándose desde hace varios años para hacer referencia a una hipotética unidad de tiempo geológico cuya característica principal sería la impronta de la actividad humana sobre el planeta. Hasta ahora, sin embargo, a la palabra solo se le ha dado un uso informal, ya que por el momento no ha sido incluida en la clasificación de la Comisión Internacional de Estratigrafía, el organismo científico encargado de definir y caracterizar oficialmente las diferentes escalas de tiempo geológico.

El reconocimiento del Antropoceno como unidad formal de tiempo geológico debe abordar varios interrogantes. Aparte de zanjar la cuestión de si la actividad humana es identificable o no en el registro estratigráfico, otro aspecto importante es el de la categoría que debería ocupar el Antropoceno en dicho registro. Los expertos dividen el tiempo geológico en eras, períodos, épocas y edades. Actualmente vivimos en el Cenozoico, la era que comenzó hace unos 65 millones de años con la extinción de los dinosaurios. Dentro del Cenozoico, el período actual es el Cuaternario (caracterizado por los ciclos de glaciaciones y con un inicio datado en hace 2,6 millones de años) y, en este, la época más reciente es el Holoceno (con un comienzo cifrado en hace unos 11.700 años y relacionado con el final de la última glaciación). En caso de incluir el Antropoceno en el tiempo geológico, ¿qué rango debería asignársele?

En un trabajo reciente publicado en la revista Science, Colin N. Waters, del Servicio Geológico Británico, y otros investigadores argumentan que el Antropoceno ya puede reconocerse en el registro estratigráfico y que sus características permiten distinguirlo con claridad del Holoceno, por lo que tendría la categoría de época geológica. Los autores basan sus conclusiones en el análisis de varios tipos de sedimentos procedentes de la actividad humana, como el aluminio elemental y el cemento, el nitrógeno y el fósforo debidos al uso generalizado de abonos agrícolas, varios isótopos nucleares derivados de los ensayos atómicos de las décadas cincuenta y sesenta del pasado siglo, o la reciente acumulación de metano y dióxido de carbono antropogénicos, entre otros muchos.

En cuanto al inicio probable del Antropoceno, los investigadores sugieren una cota inferior situada hacia mediados del siglo XX, coincidente con la llamada «gran aceleración» en el número de habitantes del planeta y en las tasas globales de industrialización. Dicha cota sería más reciente que otras propuestas con anterioridad, como la difusión global de la agricultura, la llegada de los europeos a América o la Revolución Industrial. Con todo, dadas la implicaciones científicas y culturales que podría acarrear una definición formal del Antropoceno, los autores recuerdan en su artículo la necesidad de realizar más estudios antes de decantarse con precisión sobre el comienzo de la nueva época geológica.

Más información en Science y en la página web del Grupo de Trabajo sobre el Antropoceno de la Comisión Internacional de Estratigrafía.

—IyC

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