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  • Investigación y Ciencia
  • Mayo 1987Nº 128

Física atómica

Enfriamiento y confinamiento de átomos

La presión de radiación de la luz láser frena y enfría los átomos, que quedan luego confinados en un recipiente cuyas "paredes" son campos magnéticos. Los átomos enfriados son ideales para investigar ciertos problemas de la física.

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El estudio de las propiedades intrínsecas de los átomos aislados ha constituido, desde siempre, un campo de investigación científica muy fructífero. A principios de siglo, los avances en este punto condujeron a la formulación de la mecánica cuántica, una de las piedras angulares de la física moderna. Más recientemente, las mediciones precisas de los parámetros atómicos han arrojado luz sobre otras teorías físicas fundamentales, entre las que se cuenta la relatividad.

Los éxitos en el estudio de los sistemas atómicos se han alcanzado conforme aumentaba la capacidad de llevar a cabo mediciones muy precisas. Una comprensión más profunda de la estructura de la materia en su dominio atómico exige que dichas mediciones se lleven a cabo con una exactitud todavía mayor. Por desgracia para nosotros, la finura necesaria no es fácilmente alcanzable: en los sólidos y líquidos no pueden sustraerse de los átomos individuales las influencias de sus vecinos; en los gases, el movimiento térmico al azar dificulta las mediciones de alta precisión.

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