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  • Investigación y Ciencia
  • Septiembre 2004Nº 336

Epidemiología

Detección de la enfermedad de las vacas locas

Nuevas pruebas permiten una pronta identificación de la presencia de priones patógenos, los agentes responsables de la enfermedad. Varios compuestos ofrecen la esperanza de un tratamiento.

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En diciembre de 2003 se detectó, en una explotación ganadera de Mabton, Washington, el primer caso estadounidense de encefalopatía espongiforme bovina (EEB). La noticia desencadenó una tormenta informativa entre científicos, políticos, ganaderos y medios de comunicación. Sin embargo, no sorprendió a ninguno de los que estudiamos ésta y otras afecciones neurodegenerativas letales. Desde el momento en que, hace bastantes años, descubrimos la extraña naturaleza del prion —el agente patógeno— supimos que el control de estas enfermedades, así como de la seguridad alimentaria, entrañaría numerosas dificultades.

A medida que ahondamos en las particularidades de los priones —su período de incubación, por ejemplo, que puede abarcar años, decenios incluso— diseñamos estrategias para prevenir mejor las epidemias. Entre los instrumentos ideados destacan los tests de alta sensibilidad, algunos ya disponibles y otros todavía en desarrollo, que detectan los priones en los propios individuos asintomáticos. (En la actualidad, la EEB se diagnostica sólo tras la muerte del animal, haya sido ésta natural o debida a su sacrificio.) Se ha avanzado también en el tratamiento de una afección humana causada por priones que, por ahora, resulta siempre letal: la enfermedad de Creutzfeldt-Jakob (ECJ).

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