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  • Investigación y Ciencia
  • Septiembre 2007Nº 372

Zoología

Evolución de los felinos

Las huellas genómicas en el ADN de los felinos salvajes de todo el mundo esclarecen el árbol genealógico de esta familia y revelan sus migraciones en el pasado.
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Elegantes y enigmáticos, los felinos no fascinan sólo a los que compartimos el sofá con sus representantes más pequeños, los gatos domésticos, sino también a los científicos que se han propuesto descifrar el origen y la evolución de los parientes de mayor tamaño. ¿En qué regiones del planeta evolucionaron los felinos actuales? ¿Por qué y cuándo abandonaron su hogar y emigraron a través de los continentes? ¿Cuántas especies existen? ¿Cuál es su parentesco?
Se admite que la familia de los félidos (Felidae) incluye 37 especies. Sin embargo, se han ofrecido docenas de esquemas de clasificación: las especies se agrupan desde sólo dos géneros hasta veintitrés. ¿Cuál es el más acertado? Las especies de felino guardan una estrecha semejanza entre ellas; todas muestran el aspecto de gatos de tamaño pequeño, mediano o grande. Distinguir el cráneo de un león del cráneo de un tigre constituye un auténtico desafío, incluso para el experto. Ni siquiera los estudios genéticos que hemos llevado a cabo en el curso de los últimos veinte años nos han permitido establecer una clasificación definitiva.

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