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  • Investigación y Ciencia
  • Junio 2008Nº 381

óptica

Reglas de luz

Gracias a un revolucionario tipo de luz láser, el peine de frecuencias ópticas, se construye una clase más precisa de relojes atómicos, entre muchas otras aplicaciones.

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En un abrir y cerrar de ojos, una onda de la luz visible realiza mil billones (1015) de oscilaciones o ciclos. Semejante cifra ofrece grandes oportunidades y presenta una dificultad. Por el lado bueno, propicia numerosas aplicaciones, dentro y fuera de los laboratorios. Sin esa característica de la luz no mediríamos frecuencias y tiempos con muy alta precisión: gracias a ella se han podido efectuar algunas de las mejores comprobaciones de las leyes de la naturaleza; y sólo gracias a ella tenemos, por ejemplo, los sistemas GPS. La dificultad estriba en la imposibilidad de manipular la luz con las técnicas que valen para ondas electromagnéticas de frecuencias mucho más bajas, como es el caso de las microondas.

Ahora, gracias a un decenio de avances revolucionarios en la física del láser, se tienen a mano técnicas que van a desbloquear el potencial que las altas frecuencias de la luz visible impedían realizar. En particular, se han creado herramientas que explotan un tipo de luz láser que recibe el nombre de "peine de frecuencias ópticas". Como si se tratara de una regla de luz con decenas o centenares de miles de “marcas” muy juntas, un peine de frecuencias ópticas proporciona mediciones precisas de la luz. Podría servir de puente que salvase el enorme intervalo de frecuencias que va de las microondas a la luz visible: gracias al peine óptico, mediciones exactas de las microondas producen datos igualmente cabales y relativos a la luz visible.

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