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Actualidad científica

  • 26/06/2017 - Sistema solar

    Un estudio arroja dudas sobre el enigmático Planeta Nueve

    El trabajo alerta de «sorprendentes sesgos de detección» en la clase de astros que condujeron a postular la existencia de una supertierra oculta en los confines del sistema solar.

  • 25/06/2017 - Ornitología

    No hay dos huevos iguales

    Se ignoraba la razón de que la forma de los huevos de las aves sea diferente entre las distintas especies: en unas son más elípticos o más cónicos que en otras. Es posible que se haya encontrado el porqué de esto.

  • 23/06/2017 - BIOLOGÍA VEGETAL

    El joven genoma de un viejo roble

    La secuenciación genética de distintas ramas de un roble de 234 años demuestra que su ADN ha sufrido escasas mutaciones a lo largo de su vida, al contrario de lo que se esperaba.

  • 22/06/2017 - BIOFÍSICA

    ¿Por qué el ADN se enrolla al estirarlo y el ARN se desenrolla?

    Un estudio detalla qué ocurre cuando se estiran ambas moléculas. Explicar la respuesta mecánica de los ácidos nucleicos a escala atómica ayudará a descifrar cómo influye su estructura en su función biológica.

  • 21/06/2017 - microbiología

    Un antibiótico de último recurso está perdiendo efectividad en todo el mundo

    El uso de antibióticos en la cría industrial de animales conduce a que la resistencia a los antibióticos por parte de los patógenos que afectan a los seres humanos no deje de crecer. El caso de la colistina lo pone bien de manifiesto.

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  • Investigación y Ciencia
  • Agosto 2012Nº 431

Fisiología

Los límites de la apnea

¿Cuánto tiempo podemos permanecer sin respirar? Un mecanismo fisiológico nos obliga a inspirar de nuevo mucho antes de que la ausencia de oxígeno afecte el cerebro.
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Inspire hondo y contenga el aliento. Acaba de emprender una actividad sorprendente a la par que misteriosa. Los humanos respiramos un promedio de 12 veces por minuto y este ciclo respiratorio, junto con el latido del corazón, constituye uno de los dos ritmos biológicos vitales. El cerebro acompasa el ritmo de la respiración a las necesidades del cuerpo sin que seamos conscientes de ello. Pero todos somos capaces de contener la respiración a voluntad durante breves lapsos de tiempo. Esta habilidad resulta útil cuando se intenta impedir la entrada de agua o polvo en los pulmones, se pretende estabilizar el tórax antes de realizar un ejercicio muscular o se desea seguir hablando sin marcar una pausa. Aguantamos la respiración con tal indiferencia y naturalidad que quizá le sorprenda al lector saber que la ciencia todavía desconoce el fundamento de tal capacidad.
¿Qué determina el tiempo que podemos permanecer sin respirar? El estudio de esta cuestión topa con serios obstáculos. Aunque todos los mamíferos podemos hacerlo, nadie ha descubierto el modo de convencer a los animales de laboratorio para que contengan el aliento más de unos pocos segundos. Por consiguiente, la apnea voluntaria solo se puede estudiar en personas. Pero si el cerebro agota el oxígeno durante una apnea prolongada, pueden sobrevenir con rapidez la inconsciencia, el daño cerebral y la muerte. Tales peligros impiden realizar, por razones éticas, numerosos experimentos potencialmente útiles. Además, algunos estudios destacados llevados a cabo en las décadas pretéritas no podrían repetirse porque incumplirían las normativas de seguridad actuales.
A pesar de esas trabas, los investigadores se las han compuesto para comenzar a dar respuesta a algunas preguntas sobre la apnea. Más allá de esclarecer algunos aspectos de la fisiología humana, sus descubrimientos podrían ayudar a salvar vidas en el campo de la medicina y del orden público.

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