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  • Investigación y Ciencia
  • Mayo 1998Nº 260

Física cuántica

El condensado de Bose-Einstein

En un laboratorio de Colorado se hizo real hace tres años un viejo sueño. Gracias a ello, el mundo cuántico se acercó más al cotidiano.

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Nuestro grupo de investigación del Instituto Conjunto de la Astrofísica de Laboratorio (o JILA ahora), en Boulder, creó en junio de 1995 una gota, aunque minúscula, maravillosa. Al enfriar 2000 átomos de rubidio hasta una temperatura de menos de 100 milmillonésimas de grado sobre el cero absoluto (100 milmillonésimas de grado kelvin) hicimos que los átomos perdiesen durante 10 segundos su identidad individual y se comportaran como si fuesen un solo "superátomo". Las propiedades físicas de todos ellos, sus movimientos, por ejemplo, se volvieron idénticas. Este condensado de Bose-Einstein (CBE), el primero observado en un gas, viene a ser el análogo material del láser, con la diferencia de que en el condensado son átomos, no fotones, los que danzan al unísono.

Nuestra gélida y efímera muestra era la realización experimental de una noción teórica que ha llamado la atención desde que hace unos 73 años predijeran su existencia Albert Einstein y Satyendra Nath Bose. A las temperaturas corrientes, los átomos de los gases se dispersan por el contenedor que los guarde. Algunos tienen energías grandes (son veloces); otros, pequeñas. Llevando más allá un trabajo de Bose, Einstein demostró que, si se enfriaba lo bastante una muestra de átomos, una gran parte pasaría al estado de energía más bajo en ese contenedor; matemáticamente: sus ecuaciones de onda individuales —que describen la posición y velocidad de un átomo— se funden en una y los átomos se vuelven indistinguibles entre sí.

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