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  • Octubre 2010Nº 409

Microscopía

Microscopía electrónica ultrarrápida

Una nueva técnica de microscopía permite obtener "fotogramas" de procesos nanoscópicos en escalas de tiempo de femtosegundos.

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La visión del ojo humano es limitada. No podemos ver objetos mucho más finos que un cabello (una fracción de milímetro) o resolver movimientos más rápidos que un parpadeo (una décima de segundo). Es cierto que los avances en óptica y microscopía del pasado milenio han sobrepasado esos límites y nos han brindado imágenes exquisitas, como micrografías de virus o fotografías estroboscópicas de una bala durante el milisegundo en el que atraviesa una bombilla. Sin embargo, si hace tan sólo unos años alguien nos hubiera mostrado una filmación de átomos en vibración, habríamos podido asegurar que nos hallábamos ante una simulación o ante la obra de un artista.

En el último decenio, nuestro grupo de investigación en el Instituto de Tecnología de California (Caltech) ha desarrollado una nueva técnica de obtención de imágenes que logra resolver movimientos a escalas atómicas y en intervalos de tiempo tan pequeños como un femtosegundo (10-15 segundos). Puesto que dicha técnica se basa en el microscopio electrónico y, además, permite obtener imágenes a lo largo del espacio y del tiempo, decidimos bautizarla como "microscopía electrónica en cuatro dimensiones" (4D). Gracias a ella hemos logrado filmar la vibración de láminas de átomos de carbono en muestras de grafito tras ser percutidas por un pulso láser, la transformación de la materia de un estado a otro o células y proteínas aisladas.

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