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  • Investigación y Ciencia
  • Junio 2014Nº 453
Curiosidades de la física

Materiales

Las palomitas, material de embalaje

El maíz inflado se asemeja mucho al poliestireno expandido con el que se protegen los paquetes frágiles. Posee, además, la ventaja de ser comestible.

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Arroje un puñado de granos de maíz a una cacerola de aceite caliente a fuego vivo algunos minutos... ¡ya está! Nada más fácil que esta receta del maíz suflé, más conocido con el nombre de palomitas. Sin embargo, el resultado es excepcional: una espuma sólida cuyas cualidades no son solo nutritivas y gustativas, sino también mecánicas. El maíz suflé resiste a la presión y amortigua los choques tan bien como el poliestireno expandido, cuya elaboración requiere unas instalaciones industriales perfeccionadas. ¿Cómo una simple cocción de algunos granos puede desembocar en el mismo resultado?

El principio de fabricación del poliestireno expandido es relativamente sencillo. Se trata de un polímero compuesto de largas cadenas de moléculas de estireno. Al añadirle un hidrocarburo que se evapore a baja temperatura, tal como el pentano, se obtiene un granulado sólido de poliestireno expansible. Esos gránulos se transforman, por simple calentamiento, en polímero expandido: cuando la temperatura sube, el poliestireno se hace pastoso y el pentano se vaporiza. La expansión del vapor hincha la matriz y la deja ligera y porosa una vez que el pentano se escapa: la espuma sólida obtenida es un 50 por ciento menos densa que el agua. De hecho, esta aparente simplicidad de fabricación oculta numerosas etapas intermedias que deben estar perfectamente controladas.

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