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  • Investigación y Ciencia
  • Abril 1988Nº 139

Historia de las matemáticas

Ramanujan y el número pi

Hace 75 años, un genio matemático indio ideó métodos de extraordinaria eficacia para calcular el valor de pi. En la actualidad, su procedimiento forma parte de algoritmos que rinden millones de cifras decimales de pi.

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El número π, que es la razón de la circunferencia de un círculo cualquiera al diámetro del mis­mo, se calculó en 1987 con una precisión sin precedentes: más de 100 mi­llo­nes de cifras decimales. Ese mismo año se cumplió también el centenario del nacimiento de Sri­ni­vasa Ra­ma­nujan, genio matemático indio, bastante enigmático, que pasó gran parte de su bre­ve vida solo y en­fermo. La verdad es que ambos acontecimientos estaban es­trechamente empa­rentados, porque el método básico que subyace a los cálculos más recientes de π lo ideó Ra­manujan, por mucho que su puesta en práctica hu­biera de esperar a la formulación de los correspondientes al­goritmos (lo que han conseguido diver­sos investigadores, entre ellos, los au­tores), al advenimiento de los moder­nos superordenadores y a la invención de nuevos procedimientos para la multiplicación de números.

Aparte de constituir un campo don­de establecer marcas exóticas, el em­peño puesto en determinar millones de cifras decimales del número π pa­rece, a primera vista, bastante fútil. Bastarían 39 cifras decimales de π para cal­cular con error menor que el radio de un átomo de hidrógeno el perímetro de una circunferencia capaz de abarcar la totalidad del universo conocido. Cues­ta imaginar si­tuaciones físicas que re­quieran mayor número de cifras deci­males. ¿Por qué razón no se dan por satisfechos los matemáticos con los 50 primeros decimales de π, por poner una cifra?

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