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Actualidad científica

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    Un estudio establece cómo usar la generación actual de detectores de ondas gravitacionales para poner a prueba un resultado clave de la relatividad general.

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  • Investigación y Ciencia
  • Enero 2017Nº 484
Panorama

Lingüística

Pautas universales en la adquisición del lenguaje

Un estudio sobre la manera en que los niños pequeños comprenden los cuantificadores revela que los factores semánticos priman sobre los detalles gramaticales de cada lengua.

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En el programa de investigación iniciado hace décadas por Noam Chomsky, el proceso de adquisición del lenguaje figura como una pieza clave para comprender la gramática, entendida como una competencia mental del ser humano en tanto que hablante nativo de una lengua. Esta facultad nos permite producir frases que nunca antes hemos oído, así como interpretar una infinitud de ellas. Al respecto, sabemos que la gramática ha de poder adquirirse en las condiciones en las que lo hacen los niños: en circunstancias variables, en ocasiones con pobreza de estímulos, en un período corto de tiempo, sin instrucciones explícitas y sin dificultad.

Hasta ahora, el estudio de la adquisición del lenguaje se ha centrado en la manera en que el individuo hace suya la morfología (el proceso de formación de palabras) y la sintaxis (la integración de palabras en frases). Hace poco, sin embargo, esta investigación se ha ampliado para incluir el caso de los cuantificadores: expresiones como todos, algunos o ningún. La importancia de estos términos radica en que denotan relaciones entre conjuntos, por lo que su estudio puede aportar algunas pistas clave sobre los procesos lógicos y semánticos subyacentes a la adquisición del lenguaje.

En un trabajo reciente liderado por Napoleon Katsos, de la Universidad de Cambridge, decenas de investigadores de todo el mundo hemos estudiado por primera vez el proceso de adquisición de cuantificadores en hablantes de más de 30 idiomas pertenecientes a familias lingüísticas muy diversas. Nuestros resultados, publicados hace unos meses en Proceedings of the National Academy of Sciences, sugieren que los patrones que guían la adquisición de estos términos son universales e independientes de las particularidades gramaticales de cada lengua.

Gramática y semántica
Nuestro trabajo se inscribía en una acción COST (Cooperación en Ciencia y Tecnología) de la Unión Europea; en concreto, en el proyecto COST A33, dirigido por Uli Sauerland, del Centro de Lingüística General de Berlín. Esta iniciativa tenía como objetivo determinar la competencia lingüística de los niños de 5 años mediante métodos que permitiesen detectar posibles patologías y que, además, pudieran aplicarse a todas las lenguas europeas.

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