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Actualidad científica

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    ¿Tienen «pelo» los agujeros negros?

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  • 23/04/2017 - Astronomía

    Atlas y Pan

    Estas dos lunas de Saturno son dos de los objetos menos comunes del sistema solar. Giran alrededor de Saturno dentro de su sistema de anillos.

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    Un experimento con ratones ha demostrado que es posible reprogramar los astrocitos, un tipo de células cerebrales que sustentan a las neuronas y eliminan sustancias tóxicas, para convertirlos en neuronas productoras de dopamina.

  • 19/04/2017 - Física

    ¿Se confirmará esta vez un indicio de nueva física en el LHC?

    La desintegración de los mesones B0 se aparta quizá de lo que hasta ahora pensaban los físicos. Si realmente fuera así, seguramente se escondería tras ello nueva física.

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  • Investigación y Ciencia
  • Enero 2017Nº 484

Biología

Órganos humanos fabricados dentro de animales

Se están dando los primeros pasos hacia la creación de partes del cuerpo humano en el interior de cerdos, vacas y otros animales.

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Cada año, decenas de miles de personas en todo el mundo reciben órganos trasplantados. Aunque los conocimientos médicos sobre el trasplante han aumentado con rapidez, el número de donaciones de órganos se ha quedado a la zaga. Es difícil obtener las cifras globales, pero cada día una media de 16 personas en Europa y 22 en Estados Unidos mueren a la espera de un corazón, un hígado u otro órgano de repuesto. Además, la diferencia entre el número de personas que necesita un nuevo órgano y el de órganos disponibles para la donación sigue creciendo.

Una forma de paliar esa carencia consistiría en producir en el laboratorio órganos destinados al trasplante. Hace pocos años se creía que podría lograrse tal objetivo mediante el empleo de células madre, que pueden dar lugar a distintos tipos de tejidos, y de un soporte artificial sobre el que se formara el nuevo órgano. Sin embargo, los investigadores han hallado obstáculos a la hora de dirigir el desarrollo de las células madre de modo que produzcan un órgano humano totalmente funcional. Los estudios continúan en esta línea, pero el progreso ha sido muy lento.

Un pequeño pero creciente número de investigadores, entre los que me incluyo, creemos que podría existir otra estrategia: dejar que la naturaleza se encargue del trabajo difícil. La evolución ya ha creado un refinado proceso para convertir un puñado de células idénticas en cualquiera de los órganos y tejidos especializados que se necesitan para construir un organismo complejo entero, ya sea un ratón o un ser humano. Esta obra, plagada de virtuosismo, tiene lugar durante las semanas y meses que trascurren a medida que un óvulo fecundado da lugar a un embrión que crece y, sin tener que depender de ningún soporte artificial, se desarrolla hasta convertirse en un animal adulto con corazón, pulmones, riñones y otros tejidos perfectamente formados. Creemos que es posible hallar el modo de producir órganos a partir de animales, como el cerdo, que podrían destinarse a las personas.

Por supuesto, un corazón de cerdo normal no resultaría muy útil para alguien que necesitara un trasplante. Para empezar, nuestro sistema inmunitario rechazaría de forma abrumadora un implante directo de otra especie. (Las válvulas del corazón porcino pueden sustituir al tejido humano, pero solo después de haber sido sometidas a un tratamiento químico que evita esta reacción inmunitaria, un proceso que desbarataría el funcionamiento de un órgano complejo.) Algunos expertos opinamos que sería posible hacer crecer órganos humanos, compuestos total o casi totalmente por células humanas, en animales como cerdos o vacas. El animal resultante sería una quimera (una criatura en la que se combinan partes de dos especies), como el mítico grifo, que tiene la cabeza y las alas de un águila y el cuerpo de un león. Nuestro sueño consiste en crear una quimera inyectando células madre humanas en embriones animales escrupulosamente preparados, de modo que cuando se conviertan en adultos contengan algunos órganos formados por completo por células humanas. Tras sacrificar el animal, estaríamos en condiciones de aprovechar el corazón, el hígado o los riñones formados por células humanas y ofrecérselo a una persona que necesitara un trasplante.

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