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  • Investigación y Ciencia
  • Diciembre 2004Nº 339
Taller y laboratorio

Mecánica

El péndulo de Foucault

O cómo observar, indirectamente, la rotación de la Tierra.

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De entre la gran variedad de experimentos científicos, destacan los que demuestran algún fenómeno natural. El péndulo de Foucault, llamado así en honor del célebre físico francés que vivió en el siglo xix, constituye uno de estos experimentum crucis: permite verificar, sin necesidad de observar el cielo estrellado, que nuestro planeta gira sobre sí mismo.

Se basa en una pesada esfera que oscila en el extremo de un fino cable. Pese a guardar estrecha semejanza con el péndulo matemático, esconde bajo su aparente simplicidad un funcionamiento delicado y sensible, que requiere una experimentación paciente y minuciosa. Con todo, acepta errores sistemáticos inferiores al 15 por ciento.

La clave del éxito del péndulo de Foucault reside en la orientación de su plano de oscilación, que tiende a mantenerse constante en el espacio. Constituye, pues, un sistema de referencia inercial respecto del cual observamos el giro de nuestro planeta. Su movimiento aparente se atribuye, a menudo, a una precesión; en realidad se trata de la rotación de la línea de los ápsides (el eje mayor de una órbita), debida a la fuerza (ficticia) de Coriolis. A ello se debe que el plano de oscilación del péndulo gire en sentido horario en el hemisferio norte y antihorario en el hemisferio sur.

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