El pasado 28 de enero falleció por COVID-19 el prestigioso científico mexicano de la UNAM, el Dr. Rafael Navarro-González. La NASA acaba de reconocer su extraordinaria labor, asignando su nombre a una montaña marciana: la Montaña Rafael Navarro, de unos 120 m, localizada al NO del cráter Gale, donde se encuentra explorando el rover Curiosity.

Desde distintas instituciones de gran relevancia, tanto en México como internacionalmente, ya se han realizado obituarios y semblanzas sobre la vida y logros académicos y científicos de este insigne investigador: un experto, entre otros temas, en los estudios sobre el origen de la vida y uno de los pioneros de la astrobiología a nivel mundial. Por ello, no es mi intención repetir las palabras ya expresadas, sino aportar, como mi tributo personal hacia él y sus familiares, mi modesta experiencia cuando le conocí en México y posteriormente como colega de la misión NASA-MSL (rover Curiosity), en la que ambos éramos miembros del equipo de ciencia; él en el instrumento SAM (Sample Analysis at Mars, or SAM) del que fue co-investigador.

La primera vez que conocí personalmente al Dr. Navarro-González fue en 2007, estando en México, durante mi colaboración científica con el antiguo CIE (Centro de Investigación en Energía), actual Instituto de Energías Renovables con el que estuve colaborando unos años en estudios geoquimiométricos a través de los Dres. Edgar Santoyo Gutiérrez y Surendra Pal Verma; colaboración que en 2020 volví a retomar a través de la co-dirección de una tesis doctoral sobre geoquímica.

Tras impartir una conferencia sobre Marte en el CIE, fui invitado amablemente por la Dra. Antígona Segura (SOMA: Sociedad Mexicana de Astrobiología) a impartir también otra conferencia, en este caso sobre la importancia de los análogos terrestres en relación con Marte, en el Instituto de Ciencias Nucleares (ICN) de la UNAM. Allí fue donde tuve el placer de conocer personalmente al Dr. Navarro-González, quien no solo asistió a mi charla, sino que posteriormente tuvo la deferencia de mostrarme su magnífico laboratorio del ICN. Posteriormente nos vimos en Pasadena, como parte de las reuniones y trabajos del rover Curiosity y me cabe el honor de haber colaborado con él como co-autor en una publicación importante, que fue destacada como portada de la revista Nature Geoscience. Cuando, en 2013, funde la Red Española de Planetología y Astrobiología (REDESPA) invité al Dr. Navarro-González a que formara parte del Comité Científico Internacional, invitación que aceptó amablemente y como tal consta en el listado de miembros.

Cuando nos informaron internamente a través de los correos del equipo de ciencia de MSL del fallecimiento del Dr. Navarro-González, varios miembros sugerimos que tuviera algún tipo de reconocimiento como parte de la misión y su importante labor científica, en el marco del instrumento SAM y como astrobiólogo. 

Por ello, constituye una gran satisfacción para mí que la NASA haya decidido que una montaña marciana llevara su nombre, aunque sea informalmente (tiene que ser ratificado por la IAU). A los geólogos nos gustan las montañas y a los geólogos planetarios, las montañas de otros planetas nos apasionan. Concretamente en mi caso --llevando la montaña el nombre de un gran colega e investigador astrobiólogo mexicano--, todavía más. D.E.P.

Jesús Martínez Frías
Jesús Martínez Frías

Experto en Meteoritos, Geología Planetaria y Astrobiología en el IGEO (CSIC-UCM) y Profesor Honorífico (Ingeniería Aeroespacial) de la UC3M. Presidente de la Red Española de Planetología y Astrobiología. Miembro de misiones NASA y ESA e instructor de astronautas ESA-PANGAEA en el Geoparque UNESCO de Lanzarote. Preside la IAGETH; ha sido profesor en varias universidades y ha publicado 11 libros y más de 300 artículos. Miembro del Consejo Asesor de la Fundación Gadea Ciencia. Académico de la Academia de Ciencias, Ingenierías y Humanidades de Lanzarote. Cuenta con 2 premios de NASA y 5 de la ESA.

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Si te gusta la naturaleza, el universo y la vida, aquí encontrarás información sobre planetología y astrobiología. Adéntrate en el sistema solar, la materia primigenia y los procesos geobiológicos relacionados con el origen de la Tierra y la vida, su evolución y búsqueda más allá de nuestro planeta.

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