Steven Chu

26/12/2008 2 comentarios
Menear
El flamante Presidente electo de Estados Unidos de América, Barak Obama, ha seleccionado para su próximo Secretario de Energía (equivalente a Ministro) al Dr. Steven Chu.

Steven Chu es físico, premio Nobel de Física del año 1997, por sus aportaciones al superenfriamiento de átomos mediante técnicas láser. Durante los últimos años, Steven ha sido Director del Lawrence Berkeley National Laboratory, en California, donde ha promovido intensamente la investigación de diversos tipos de energías renovables.

Entre sus colegas científicos Steven es conocido por sus aportaciones pioneras en diversos campos, entre ellos el uso de pinzas ópticas para atrapar y manipular materia a escala molecular y atómica, y el uso de técnicas láser para frenar la velocidad de átomos hasta temperaturas equivalentes a millonésimas de grado Kelvin, muy cerca del cero absoluto

Recordatorio: 0 grados Kelvin es el límite absoluto, inalcanzable, donde todo movimiento cesa absolutamente; la temperatura ambiente en la superficie de la Tierra está en torno a 300 grados Kelvin; la temperatura equivalente de la radiación que empapa el Universo como residuo de los primeros instantes del Big Bang es de 3 grados Kelvin.

Las técnicas de superenfriamiento constituyen una herramienta imprescindible para el desarrollo de tecnologías de computación cuántica, que se basan en propiedades de la naturaleza que se manifiestan en conjuntos de unos pocos átomos que deben mantenerse en condiciones muy controladas.

Las técnicas de superenfriamiento en las que Steven tuvo un papel tan destacado hicieron posible la creación en el laboratorio de un nuevo estado de la materia, los llamados condensados de Bose-Einstein, tres cuartos de siglo después de su predicción teórica, descubrimiento que valió otro premio Nobel unos años después a sus creadores. Desde este punto de vista, las contribuciones de Steven son un ejemplo de una herramienta revolucionariamente nueva mediante la cual la Humanidad pudo atacar un problema inabordable mediante todas las herramientas existentes hasta la fecha.

El énfasis en el concepto de “nuevas herramientas” es una importante aportación de Steven al pensamiento científico. Preguntado, hace ya años, por cual era su receta para resolver problemas, ya fueran puramente científicos o de ámbito general que afecten a la sociedad en su conjunto, su respuesta ha pasado a la Historia: “What are the new tools”? (¿Cuáles son las nuevas herramientas?)

Esto es: Un posible camino es intentar resolver los problemas dando nuevos usos a herramientas antiguas o conocidas; el camino mejor, no obstante, es abordarlos con herramientas tecnológicas radicalmente nuevas. Se puede tratar de herramientas conceptuales o logísticas o culturales o de funcionamiento o técnicas, etc. En su contexto, Steven se refería a herramientas tecnológicas, esto es a instrumentos capaces de ver, de oler, de cortar, de calentar, de agarrar, de atrapar, de pulir, de detectar, etc., mas allá de los límites conocidos. Límites que permitan a la Humanidad entrar en territorios vírgenes.

Las técnicas láser en las que Steven fue pionero son un ejemplo, en este caso aplicado a enfriar mas y mas. Las técnicas de rayos X fueron en su momento un ejemplo aplicado a ver en el interior del cuerpo humano lo que no es visible de otro modo. Las técnicas de nanomedicina actualmente en fase de intensa investigación proporcionan ejemplos de diagnóstico precoz y de cirugía mínimamente invasiva imposibles ayer, gracias a su capacidad de detectar o cortar o manipular a escala sin precedentes. La lista es inacabable.
 
El desafío contenido en la respuesta legendaria de Steven seguirá siempre vivo. Es un canto a la ciencia de exploración, en beneficio de toda al Humanidad.
 
Mas información:

http://es.wikipedia.org/wiki/Steven_Chu
 
http://www.lbl.gov/Publications/Director/