Un equipo internacional, en el que han participado científicos españoles, ha llevado a cabo el mayor estudio de secuenciación genética del trastorno del espectro autista (TEA) realizado hasta la fecha, cuyos resultados se publicaron esta semana en Cell.

     En dicho estudio se han identificado 102 genes asociados con el riesgo a sufrir autismo, 30 de los cuales son completamente nuevos. Los resultados del estudio, en el que participaron casi 50,000 individuos, incluidos unos 12,000 con TEA, también ha servido para resaltar la diferencia genética entre el TEA y discapacidad intelectual con retraso del neurodesarrollo (NDD), trastornos que a menudo se superponen.


    Los autores explicaron que las variantes genéticas raras -es decir, poco comunes-, tanto heredadas como de novo (las que se producen en el proceso de formación de las células sexuales de los padres), son los principales agentes causales del TEA. La identificación de estos genes de riesgo proporciona, además, una idea de los mecanismos cerebrales que subyacen al desarrollo del TEA.


    Para el estudio colaboraron más de 50 centros de investigación alrededor del mundo, recogiendo y analizando 35,584 muestras de participantes, incluyendo 11,986 de individuos con TEA, lo que representa la cohorte de secuenciación de autismo más grande hasta la fecha. La obtención de una muestra tan grande fue posible gracias al Autism Sequencing Consortium (ASC), un grupo internacional de científicos que comparten muestras y datos de TEA.


    Fueron identificaron 102 genes asociados con el riesgo de TEA. De estos 102 genes, 30 son considerados nuevos porque nunca se habían asociado a trastornos del neurodesarrollo (TEA, retraso del desarrollo, epilepsia y discapacidad intelectual), y no se habían encontrado en ellos en estudios anteriores variantes de novo y/o raras de manera significativa.

 

    El TEA a menudo es uno de los síntomas que presentan los pacientes con retraso del neurodesarrollo (NDD), por lo que se identificaron subgrupos de genes dentro de ese conjunto de 102, que aparecían con mayor frecuencia en cohortes determinadas principalmente por NDD o determinadas principalmente por ASD. Del total de 102, 49 genes mostraron frecuencias más altas de variantes disruptivas de novo en individuos que tenían un retraso grave del neurodesarrollo (NDD), mientras que 53 muestran frecuencias más altas en individuos que tenían principalmente TEA.

     Estudiando la función de los genes encontrados, los autores descubrieron que tanto los mecanismos neuronales excitadores como inhibidores pueden verse afectados en el autismo.

     Según el fenotipo principal al que estaban asociados, los 102 genes quedaron subdivididos en: 53 genes vinculados con TEA y 49 vinculados con un riesgo de TEA y NDD (TEANDD); y según su función: 58 genes involucrados en la regulación de expresión génica (GER) y 24 implicado en la comunicación neuronal (NC). Todos se expresaban en una etapa de desarrollo temprano del cerebro, aunque los genes TEANDD mostraron un sesgo prenatal mayor que los TEA puros, y los NC un sesgo postnatal mayor que los GER, teniendo su punto álgido de expresión en el desarrollo fetal tardío y la infancia.

     Estos resultados están en consonancia con lo que se ha encontrado hasta ahora en otros trastornos: cuanto más temprana es la expresión de los genes alterados, más grave es el fenotipo. En este caso, el fenotipo TEANDD es más grave que el TEA puro.

     Gracias a este tipo de estudios genéticos podemos comprender los fundamentos moleculares, celulares y sistémicos del autismo, además de abrir la puerta a posibles dianas farmacológicas o terapéuticas para ofrecer tratamientos a los afectados.

Referencias

Satterstrom, F. K., Kosmicki, J. A., Wang, J., Breen, M. S., De Rubeis, S., An, J. Y., ... & Stevens, C. (2019). Large-scale exome sequencing study implicates both developmental and functional changes in the neurobiology of autism.

Julio Rodríguez
Julio Rodríguez

Científico, Biólogo, Doctor en Medicina Molecular, psicólogo, escritor y divulgador. Diagnóstico genético en Fundación Pública Galega de Medicina Xenómica (FPGMX).

Investigador en genética de trastornos psiquiátricos en la Fundación Instituto de Investigación Sanitaria (FIDIS) y la Universidad de Santiago de Compostela (USC).

Trabajé un tiempo en la Universidad de Oxford y en el Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) de Madrid.

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 "Prevenir el narcisismo" y "Lo que dice la Ciencia sobre educación y crianza" son mis libros de divulgación.

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