La tuberculosis sigue siendo hoy en día un grave problema. Según datos de la OMS, en 2012 hubo 8,6 millones de personas que enfermaron de tuberculosis, un total de 1,3 millones de personas murieron de los cuales 74.000 eran niños (ver 10 datos sobre la tuberculosis).

La única vacuna contra la tuberculosis que se usa hoy en día es el bacilo Calmette-Guérin (BCG), una vacuna viva atenuada de Mycobacterium bovis. Se desarrolló a principios del siglo XX tras varios años de cultivos secuenciales en el laboratorio. Hoy sabemos que a esta cepa le faltan más de cien genes. Aunque esta vacuna ha ayudado a controlar la enfermedad, su efecto disminuye a largo plazo, no previene la tuberculosis pulmonar y existen muchas variantes repartidas por el planeta que ofrecen una menor protección.

El grupo de investigación de nuestro colega Carlos Martín (Grupo de Genética de Micobacterias de la Universidad de Zaragoza), viene trabajando desde hace más de quince años en la construcción de una nueva vacuna. Ahora, en el número de octubre de 2014 de Investigación y Ciencia, acaban de publicar una excelente revisión sobre Nuevas vacunas contra la tuberculosis (1).

La nueva vacuna MTBVAC (Mycobacterium tuberculosis vaccine) es una cepa viva atenuada a partir de un aislamiento clínico de Mycobacterium tuberculosis (cepa Mt103). Por técnicas de ingeniería genética le han delecionado (quitado) dos genes esenciales para la virulencia de la bacteria: el gen phoP (un regulador general que controla la expresión de aproximadamente el 2 % de los genes de la bacteria) y el gen fadD26 (que sintetiza un lípido esencial) (2). Son por tanto dos mutaciones independientes y estables y sin ningún gen de resistencia a los antibióticos asociado, requisitos esenciales que tiene que tener una vacuna viva para humanos. De esta forma, la posibilidad de que esta cepa atenuada puede revertir o volver a la forma virulenta es prácticamente nula. En este sentido es una vacuna segura.

 Mycobacterium

Los mutantes en el gen regulador phoP de Mycobacterium tuberculosis son deficientes en varios factores de virulencia, como algunos lípidos complejos de su envoltura y la secreción del factor ESAT-6.

En los ensayos preclínicos, MTBVAC ha sido evaluada en ratones y cobayas, y se ha comparado con la vacuna BCG. MTBVAC ha demostrado la misma seguridad y los mismos perfiles de distribución por el cuerpo que BCG. Sin embargo, la vacuna MTBVAC confiere una mayor protección frente a la infección por Mycobacterium tuberculosis que la vacuna clásica BCG. MTBVAC, por tanto, cumple todos los requisitos del consenso internacional para poder ensayarse en humanos (2). Por eso, el año pasado comenzaron los primeros ensayos clínicos (fase I) de seguridad en adultos y se prevé que pronto puedan comenzar los ensayos de seguridad en recién nacidos.

Durante los ensayos clínicos futuros se compararán siempre los resultados con la vacuna actual BCG. Si finalmente MTBVAC llega al mercado y salva millones de vidas, habrá sido gracias al trabajo de toda una vida de muchos investigadores. Una nueva vacuna que comenzó siendo maña (de "Zaragóza"), pasó a ser española, ahora es europea, y ojalá acabe siendo la solución contra la tuberculosis para todo el planeta. ¡Gracias y ánimo!

Vídeo MTBVAC: viaje a la inmunidad

(1) Nuevas vacunas contra la tuberculosis. Asensio, J. G., Aguiló, N., y Martín-Montañés, C. Investigación y Ciencia, octubre 2014, pp. 38-46.

(2) Construction, characterization and preclinical evaluation of MTBVAC, the first live-attenuated M. tuberculosis-based vaccine to enter clinical trials. Arbues, A., et al. Vaccine. 2013. 31(42):4867-73. doi:10.1016/j.vaccine.2013.07.051.

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Ignacio López-Goñi
Ignacio López-Goñi

Catedrático de Microbiología de la Universidad de Navarra. Su investigación se centra en la brucelosis, una enfermedad infecciosa que afecta tanto a los animales como al ser humano. Ha trabajado en la caracterización genética de factores de virulencia, el desarrollo de nuevas vacunas y de nuevos métodos moleculares para la detección de bacterias patógenas.

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