En esta entrada del blog entrevistamos a mi amigo y colega el Prof. Víctor J. Cid (@VictorJCid), microbiólogo de la Universidad Complutense de Madrid para que nos explique en qué consiste Small World Initiative.

 

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¿Qué es Small World Initiative (SWI)?

Es un programa educativo y divulgativo que comenzó hace unos años en EE.UU. con un doble propósito: concienciar a la población sobre el problema de la resistencia microbiana a los antibióticos y fomentar entre los jóvenes vocaciones por la investigación científica. Es un programa de crowdsourcing, que suena parecido al crowdfunding, solo que en lugar de poner dinero para lograr un fin los participantes colaboran dotando de recursos materiales y humanos al proyecto: "mano de obra" voluntaria para el descubrimiento de nuevos antibióticos. Se trata de un sencillo curso práctico de Microbiología que implica, en breve, estudiar la biodiversidad microbiana de un medio ambiente en busca de nuevas especies con capacidad de producir antibióticos. Tanto la biodiversidad microbiana de los suelos como su complejidad metabólica son inabarcables e inagotables.

Con Small World Initiative puedes colaborar para descubrir nuevos antibióticos

Una pequeña colonia bacteriana sobre agar impide el desarrollo de otra bacteria más invasiva, creando una 'zona de inhibición', probablemente porque secreta un antibiótico que la inhibe o mata. La foto corresponde a una placa de aislamiento de una muestra de suelo del campus de Moncloa, en Madrid.

¿Por qué es importante buscar nuevos antibióticos?

Los antibióticos que salvan vidas son en su inmensa mayoría productos microbianos que se hallaron investigando los metabolitos de las bacterias y los hongos, primero fortuitamente (todo el mundo conoce la historia de Fleming y la penicilina) y luego de forma dirigida. Sin embargo, las grandes empresas farmacéuticas ya no invierten en explotar estos recursos naturales por cuestiones de rentabilidad, mientras que las bacterias patógenas se vuelven cada día más resistentes a nuestro menguante arsenal antibiótico. La OMS ya nos ha dado un toque hace unos años y la ONU también, en su última asamblea. La resistencia a los antibióticos, como el cambio climático, es uno de los desafíos para la humanidad en el s. XXI. Aunque los modelos predictivos no son infalibles, la predicción actual es que, de no hallarse soluciones a medio plazo, para 2050 habrá más mortalidad a causa de infecciones por bacterias multirresistentes que la debida a cáncer y enfermedades metabólicas (como la diabetes) juntas.

La resistencia a los antibióticos es la pandemia del siglo XXI

Macrofotografía que muestra la diversidad de morfologías coloniales que aparecen en una muestra diluida del suelo en el campus de la Universidad Complutense de Madrid.

¿Cómo decidiste "traer" la iniciativa a España?

Como otros casi 200 microbiólogos españoles pertenezco al grupo especializado en Docencia y Difusión de la Sociedad Española de Microbiología (D+D SEM). Llevamos años intentando buscar un marco para incidir en educación científica en nuestro campo en las escuelas, colegios e institutos desde los centros de investigación y la universidad, pero la comunicación entre ambas comunidades educativas no es sencilla. Cuando nos enteramos de la estrategia SWI nos resultó enormemente atractiva, además de oportuna por la urgencia de su temática y su valor pedagógico. Aproveché una estancia de investigación en la Universidad de Harvard el pasado verano para participar en el curso anual SWI de formación en la vecina Universidad de Connecticut, en el estado vecino, que me faculta ahora como SWIPI (SWI Partner Instructor) para traer la iniciativa de manera oficial a España.

¿Participan otros países hispanoparlantes?

La única SWIPI extranjera que se formó conmigo el pasado año era de la India, donde llevar este mensaje es especialmente necesario. El resto de mis compañeros procedían de diversos estados norteamericanos. Sin embargo, en años anteriores SWI se ha exportado a otros 12 países, de entre los cuales solo Inglaterra figura en nuestro continente. El único país de habla hispana donde se ha implementado es Puerto Rico, que está muy ligado a la órbita cultural de EE.UU. Aunque no olvidemos que en los propios Estados Unidos el español tiene una enorme relevancia.

España junto con Inglaterra son los dos únicos países europeos donde SWI está presente

Entrenamiento de SWITAs en un laboratorio de la Facultad de Biología (UCM).

¿Cómo puede participar un colegio o instituto?

Puesto que la experiencia piloto que estamos haciendo este primer curso ha partido de un grupo de la Universidad Complutense de Madrid, estamos trabajando de momento solo en la Comunidad de Madrid y la verdad es que la elección de los centros ha sido un tanto arbitraria y basada en sugerencias de los profesores involucrados. Hemos priorizado centros que destacasen por la capacidad innovadora de sus docentes, que al fin y al cabo están siendo nuestros anfitriones. En la mayoría de los casos les conocíamos previamente por circunstancias diversas, como su colaboración con en el Máster de Formación de Profesorado de Enseñanza Secundaria y Bachillerato de la Universidad Complutense, pero a pesar de que vamos a visitar, si todo va bien, un total de 24 colegios e institutos este curso, no hemos podido satisfacer la demanda de todos los centros y docentes interesados.

Y en concreto, ¿en qué consiste la actividad?

SWI@UCM, el proyecto piloto de SWI@Spain en el curso 2016-17, es una vuelta de tuerca más al proyecto SWI, pues además lo hemos planteado como una estrategia pedagógica de aprendizaje-servicio con nuestros propios estudiantes universitarios. Alumnos y profesores en la Universidad nos quejamos de que el espíritu de Bolonia se ha quedado en agua de borrajas y seguimos en la rutina de empollar para un examen y luego borrarnos el disco duro para estudiar el siguiente. Así no formaremos profesionales con criterio y capacidad creativa. Una manera óptima de aprender es aplicando el conocimiento a un problema real y, a la vez, ofrecer un servicio a la comunidad. La versión SWI "made in Spain" es, por consiguiente, más compleja, puesto que integra dos niveles educativos. Nuestros estudiantes de Microbiología en Farmacia, Biología, Biotecnología y Veterinaria son SWITAs (SWI Teaching Assistants) y su misión es trabajar en grupo para enseñar a investigar a los chicos y chicas de los institutos. Todo ello en el marco de un proyecto real en el que al final del camino esperamos proporcionar a la comunidad científica nuevos microorganismos productores de antibióticos. La actividad básica se realiza en cinco sesiones de dos horas en las que el equipo SWI de la universidad aporta lo necesario para montar el laboratorio de Microbiología en el colegio, en plan expedición filantrópica. Todo se lleva y se trae de la universidad con las garantías necesarias, porque por cuestiones de bioseguridad los microorganismos no se pueden incubar en los colegios.

Beatriz, José y María, tres SWITAs preparando los kits de recogida de muestra para entregar a los alumnos del IES Madrid Sur.

¿Cuántos colegios están involucrados?

Este año tenemos 24 en la lista. Hemos tirado la casa por la ventana. Es increíble el entusiasmo que destila todo el mundo: profesores, SWITAs y estudiantes. Todos tenemos la sensación de estar haciendo algo importante.

¿Y cuantos profesores hay?

Somos 19 profesores e investigadores de tres Facultades de la Universidad Complutense de Madrid. Una familia numerosa interfacultativa e interdepartamental. Resulta muy constructivo porque nuestra Universidad es muy grande y los microbiólogos estamos dispersos entre Medicina, Farmacia, Biología y Veterinaria... Y todos tenemos algo distinto que aportar al proyecto.

La catedrática de Microbiología Covadonga Vázquez con la profesora de Ciencias del IES Margarita Salas en Majadahonda trabajando en el programa SWI con estudiantes del Bachillerato de Excelencia.

24 colegios de Madrid buscan nuevos antibióticos de la mano de más de 100 microbiólogos universitarios

¿Cómo os financiáis?

Esta pregunta es la buena, pero por desgracia no puedo decir que sea "la del millón" (risas). Tenemos un proyecto de innovación docente del programa INNOVA-UCM, financiado por la Universidad Complutense de Madrid. Es un espaldarazo, pero más por el apoyo institucional que por los 1.150 euros con los que vamos a movilizar a más de 100 alumnos universitarios a 24 colegios, cinco visitas a cada uno, que son 120 sesiones por toda la geografía madrileña (incluyendo El Escorial, Aranjuez, etc.). Prácticamente nos gastamos todo el primer día en batas y guantes desechables y en placas Petri. Lo demás es pura generosidad, voluntarismo y optimización de recursos por nuestra parte.

SWI@Spain es pura generosidad, voluntarismo y optimización de recursos

¡Eureka! Halos de inhibición en un 'césped' de crecimiento de Bacillus subtilis producidos por dos bacterias aisladas por los alumnos del IES Margarita Salas.

¿Qué ayuda necesitáis?

Si queremos dar continuidad al proyecto necesitamos financiación. Estamos trabajando en realizar los contactos necesarios para financiar la iniciativa. Hemos concurrido a la convocatoria de la FECyT pero estamos abiertos a que fundaciones, instituciones, particulares y, especialmente, la propia industria farmacéutica nos financien. De eso tenemos mucho que aprender de los norteamericanos: ellos sacan muchísima financiación de subvenciones públicas, privadas y "charity", a un nivel que aquí es impensable. No nos vendría mal el apoyo institucional, por ejemplo, del Plan Estratégico sobre Resistencia Antibiótica. La propia Sociedad Española de Microbiología nos apoya muchísimo, pero solo moralmente, claro, porque no tiene las posibilidades económicas de nuestras homónimas norteamericana y británica. También estaría bien el apoyo de investigadores que tengan proyectos centrados en el descubrimiento de antibióticos. Nosotros estamos centrados en la parte docente y divulgativa, pero para que finalmente contribuyamos al descubrimiento que nos motiva alguien con potencial en I+D tiene que aprovechar los valiosos recursos que estamos generando.

Puedes seguir las actividades de SWI@Spain en su blog o

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(Las fotografías han sido proporcionadas por SWI@Spain)

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Ignacio López-Goñi
Ignacio López-Goñi

Catedrático de Microbiología de la Universidad de Navarra. Su investigación se centra en la brucelosis, una enfermedad infecciosa que afecta tanto a los animales como al ser humano. Ha trabajado en la caracterización genética de factores de virulencia, el desarrollo de nuevas vacunas y de nuevos métodos moleculares para la detección de bacterias patógenas.

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