Efemérides

14/05/2008 2 comentarios
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Hace hoy 212 años Edward Jenner inoculó a un muchacho de ocho años, James Phillips, material infeccioso proveniente del ganado vacuno, confirmando su hipótesis sobre la vacuna contra la viruela.

Edward Jenner fue un cirujano inglés y descubridor de la vacuna contra la viruela. Nació el 17 de mayo de 1749. Huérfano a los cinco años de edad fue criado por su hermano mayor. Edward experimentó una creciente fascinación por la Naturaleza que le acompañó toda su vida.

 

A los 13 años era aprendiz de cirujano. Practicó durante los ocho años siguientes. A los 21 ingresó el Hospital de St. George de Londres. Llegó a ser un consumado cirujano clínico, así como anatomista y biólogo experimental de primera fila.   

 

La viruela fue un mal incurable hasta el siglo XVIII. Los brotes ocasionales causaban un alto índice de mortalidad, en todas las clases sociales. Los que sobrevivían quedaban, con frecuencia, desfigurados. El único medio para combatir la viruela era infectar ‘suavemente’ al enfermo de manera intencionada para que adquiriera resistencia a la misma. La práctica,que provenía deChinay India,estaba basada en dos conceptos distintos:primero,un ataque de viruela protegía contra cualquier otro ataque si el paciente sobrevivía y, segundo, la persona deliberadamente infectada en dosis ‘suave’ adquiriría tal protección.

 

El problema es que no había garantías de infectar ‘suavemente’ al paciente, el cual con frecuencia moría. Además,la persona inoculada era un foco de infección para los demás.  


Jennerestaba impresionado por el hecho de quea la persona que se había infectado de las vacas no quedaba infectado de viruela. Considerando este fenómeno, Jenner concluyó que la vacuna –es decir, la infección proveniente del ganado vacuno  —no sólo protegía contra la viruela sino que podía transmitirse de una persona a otra como mecanismo deprotección.


Enmayo de 1796Jennerexaminó el caso de una joven vaqueriza, Sarah Nelmes,que tenía lesiones recientes de vacuna en la mano.El 14 de mayo —hace hoy 212 años—, inoculó a un muchacho de ocho años, James Phillips –que nunca había tenido viruela, con materia de las lesiones de Sarah.Phillips enfermó ligeramente en los siguientes 9 días, pero se restableció completamente al décimo día. El 1 de julioJennerinoculó el muchacho otra vez, el cual ya no desarrolló la enfermedad; la curación era completa.


En 1798 Jenner publicó su descubrimiento. Pero la reacción no fue favorable. Fracasó en la búsqueda de voluntarios. Otros cirujanos fueron obteniendo éxito con el método de Jenner, algunos de los cuales, como George Pearson, trató de usurpar el descubrimiento de Jenner. Finalmente triunfó la idea, la cual se extendió rápidamente a América y al resto de Europa. Pronto fue llevada en el mundo entero.


Las complicaciones fueron muchas, pues el gran número de personas que siguieron el procedimiento no lo hicieron con la exactitud queJenner había recomendado, y la negligencia o las innovaciones inconscientes a menudo perjudicaron la eficacia. La vacuna no era no siempre fácil de obtener, ni de conservar o transmitir. Además, los factores biológicos que producen la inmunidad aún no se conocían; y fue necesaria mucha más experimentación y aprender de los errores hasta conseguir un procedimiento eficaz. Con todo el índice de mortalidad por viruela descendió.

Jennerrecibió el reconocimiento mundial y muchos honores, aunque también encontró oposición y difamaciones a pesar de haber declinado enriquecerse con su descubrimiento.