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3 de Febrero de 2021
Cambio climático

Así se ha ido derritiendo el hielo de la Tierra

El hielo se derrite, y cada vez más deprisa. Los datos de los satélites, de la década de 1990 hasta ahora, ofrecen una visión global de cómo ha ido desapareciendo.

La plataforma de hielo de Riiser-Larsen, en la Antártida [Ben Holt, NASA].

El hielo del Ártico y de la Antártida, de Groenlandia y los glaciares, se derrite en conjunto cada vez más deprisa. Si en los años noventa eran 0,8 billones de toneladas de hielo las que se perdían, en 2017 fueron 1,2 billones. Este es uno de los resultados de un estudio que ha cuantificado la pérdida mundial de hielo basándose en los datos tomados por satélites durante 23 años.

Thomas Slater, del Centro de Observaciones Polares y Modelización de la Universidad de Leeds, y sus colaboradores, han evaluado en su artículo de la revista especializada The Cryosphere la extensión de las zonas cubiertas por el hielo basándose en observaciones realizadas desde el cielo a lo largo de ese período. Además, estimaron con modelos informáticos la masa de hielo que contienen.

Obtuvieron así que la masa conjunta del hielo de mares y glaciares ha disminuido desde 1994 hasta 2017 en unos 28 billones de toneladas. De estas, 7,6 billones corresponden al hielo marino del Ártico y 6,5 billones a las plataformas de hielo antárticas. Casi la misma cantidad perdieron en total los 215.000 glaciares de los hemisferios norte y sur. Las capas de hielo de Groenlandia y de la Antártida perdieron 3,8 billones y 2,5 billones de toneladas, respectivamente. El hielo marino del océano Antártico ha perdido algo menos de un billón de toneladas.

Según Slater, todas las regiones investigadas han perdido hielo. Se observa una clara aceleración global de la fusión de las capas de hielo de la Antártida y Groenlandia. Ambas obedecen al peor caso previsto en las situaciones posibles tomadas en cuenta por el Comité Intergubernamental sobre el Cambio Climático (IPCC). Si prosigue esta tendencia, la subida del nivel del mar que causaría para finales del siglo tendría graves consecuencias para quienes viven en las costas en todo el mundo.

Como en el período estudiado las mayores pérdidas son las del hielo marino ártico y del hielo glacial flotante de las plataformas, la repercusión de la fusión generalizada en el nivel del mar ha sido relativamente modesta. Entre 1994 y 2017, el hielo en tierra ha contribuido con unos 34 milímetros al nivel. (Pero no deben olvidarse los efectos indirectos y futuros de esas pérdidas ahora mayoritarias: en el albedo, en los contrafuertes de glaciares que abocan al mar, en otros aspectos medioambientales). Otra cosa será con una fusión aún más rápida del hielo de tierra firme, como el de la capa de la Antártida.

Jan Dönges

Referencia: «Review article: Earth's ice imbalance», de Thomas Slater et al., en The Cryosphere, volumen 15, número 1, 233-246, 2021.

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