17 de Noviembre de 2021
Psicología social

Cómo una rutina se convierte en un ritual eficaz

Los rituales colectivos favorecen el compromiso con el grupo y sus valores. Pero también pueden tener un propósito individual.

Los rituales de grupo promueven el compromiso cognitivo, afectivo y conductual del grupo. [iStock/ Martinedoucet]

Los rituales son acciones significativas marcadas por la rigidez, la formalidad y la repetición. Se diferencian de los simples hábitos en que representan determinados valores, por lo que dan sentido a esa acción. Por ejemplo, los creyentes que rezan juntos en una iglesia, una mezquita o una sinagoga se sienten vinculados a su religión y a su comunidad religiosa y, por tanto, la fortalecen. ¿Por qué motivo? ¿Y qué efecto tienen los rituales personales? Daniel Stein y Juliana Schroeder, de la Universidad de California en Berkeley, junto con otros investigaodres, responden a estas preguntas en un estudio de revisión publicado en Current Opinion in Psychology.

Los rituales inusuales, como los ritos relacionados con las etapas más importantes de la vida de los hindúes, tienen un efecto particularmente unificador, informan los investigadores. La razón: evocan emociones, imágenes y recuerdos compartidos. En casos extremos, los creyentes sienten el efecto a nivel físico, según los resultados de un estudio con más de 600 peregrinos. De esta manera, las personas que hacían el Camino de Santiago y portaban una concha de vieira o dejaban piedras durante el trayecto seguían sintiendo una mayor conexión física con otros peregrinos tres meses después.

La importancia del grupo y la sincronización

Un equipo dirigido por el psicólogo social Robin Dunbar, de la Universidad de Oxford, también constató los efectos físicos de las experiencias rituales. A través de diversos estudios de campo, el grupo halló, entre otros datos, que los participantes de rituales cristianos eran menos sensibles al dolor después de vivir esa experiencia. Ello sugiere que durante el ritual el cuerpo libera sus propios opioides, unos neurotransmisores que alivian el dolor y se activan en las actividades sociales conjuntas (entre ellas, el canto o el baile). Según Dunbar, constituyen la base de la función clave de los rituales religiosos, a saber, la unión de la comunidad.

Al parecer, otro rasgo típico de los rituales contribuye a la unión del grupo: la sincronización de las acciones. En cuatro experimentos, investigadores de distintas universidades solicitaron a personas que no se conocían entre sí que marcharan en grupo en un estadio deportivo, a veces al mismo paso y otras no. ¿Resultado? Si los participantes se movían de forma sincronizada y aumentaban su activación física, caminaban más juntos y se comportaban de manera más cooperativa.

Rituales menos masivos

Pero los rituales compartidos también pueden ser más sencillos y poco llamativos, por ejemplo, preparar un café a una persona estimada por la mañana. En este caso, resulta fundamental que esa persona considere la acción como algo más que un simple hábito. De ese modo, se refuerza el vínculo, informa Ximena García-Rada, de la Escuela de Negocios de Harvard, junto con otros investigadores en un estudio.

Asimismo, un ritual puede reforzar el autocontrol, constató Schroeder junto con otros investigadores en un estudio. Para ello, indicaron a un grupo de participantes que cortaran los alimentos en trozos pequeños antes de las comidas y los dispusieran en el plato de manera que los lados derecho e izquierdo se reflejaran exactamente. El objetivo era recordarles que debían comer menos cantidad. Este ritual tuvo más éxito en la reducción de la ingesta de alimentos por parte de los participantes que la instrucción de que comieran un 10 por ciento menos de lo habitual. El significado simbólico de la acción convirtió ese nuevo hábito en un ritual eficaz. 

Christiane Gelitz

Referencia: «A sacred commitment: How rituals promote group survival». D. H. Stein et al., en Current Opinion in Psychology, vol. 40, págs. 114-120, 2021. 

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