30 de Marzo de 2022
Astronomía

El análisis de 250.000 estrellas arroja luz sobre la formación de la Vía Láctea

Algunas regiones de nuestra galaxia podrían haber surgido dos mil millones de años antes de lo que se pensaba, cuando el universo tenía tan solo un seis por ciento de su edad actual.

Mapa del cielo a partir de datos de la sonda Gaia. Según un estudio reciente, las primeras estrellas de la Vía Láctea se formaron hace 12.900 millones de años. Dos mil millones de años más tarde, el proceso de formación estelar se aceleraría como consecuencia de una colisión contra una galaxia enana. [ESA/Gaia/DPAC]

Un estudio basado en el análisis de 250.000 estrellas realizado por Maosheng Xiang y Hans-Walter Rix, del Instituto Max Planck de Astronomía de Heidelberg, concluye que las regiones más antiguas de la Vía Láctea se formaron cuando el universo tenía solo un 6 por ciento de su edad actual, es decir, 2000 millones de años antes de lo que se suponía.

En su trabajo, publicado en Nature, los investigadores explican que la Vía Láctea se formó en dos etapas. En primer lugar, apenas 800 millones de años después de la gran explosión, se formaron las estrellas del disco grueso, que envuelve el «clásico» disco delgado como un manto difuso que se extiende por encima y por debajo del plano galáctico. No fue hasta dos mil millones de años después, tras una colisión con una galaxia enana, cuando se formaron otros elementos como el halo galáctico y el disco delgado, donde se encuentra el Sol.

Determinar la edad de una estrella entraña una gran dificultad y el cálculo está sujeto a grandes incertidumbres. Hasta ahora apenas se habían podido realizar afirmaciones precisas sobre la edad de las regiones más antiguas de la Vía Láctea. Por eso, Xiang y Rix estudiaron las estrellas subgigantes, que se hallan en plena transición para convertirse en gigantes rojas. Se trata de una fase evolutiva relativamente corta, lo que permite establecer con mucha precisión en qué momento de su ciclo vital se encuentra una estrella. Combinando la luminosidad de tales astros con su contenido en elementos pesados, menos abundantes en las estrellas viejas que en las jóvenes, se puede determinar su edad de forma muy precisa.

A partir de la distribución de edades de las 250.000 subgigantes estudiadas en los distintos componentes de la Vía Láctea, los investigadores rastrearon los procesos que se produjeron durante la formación de nuestra galaxia. De acuerdo con su análisis, las primeras estrellas del disco grueso se originaron hace unos 12.900 millones de años, aunque la formación estelar se aceleraría dos mil millones de años más tarde, después de que la galaxia enana Gaia-Encelado se fusionara con la incipiente Vía Láctea y comenzara la formación del halo. Solo entonces se creó el disco delgado que dibuja una banda luminosa en el cielo y donde siguen formándose estrellas hoy en día.

Lars Fischer

Referencia: «A time-resolved picture of our Milky Way’s early formation history». Maosheng Xiang y Hans-Walter Rix en Nature, vol. 603, págs. 599-603, 24 de marzo de 2022.

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