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  • 08/01/2019

Arqueología

El hielo recuerda cuándo se pasó Europa a las monedas de plata

Venía mejor pagar en plata, pensaron los señores de la Alta Edad Media. Ese cambio hizo que floreciesen ciudades como Londres. Y su huella ha quedado inscrita en el hielo.

Antiquity

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Los Alpes Peninos, con el Monte Rosa y el Cervino (la imagen está tomada más o menos sobre el Mont Blanc) [Takeaway].

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Un testigo de hielo extraído de un glaciar de los Alpes Peninos revela cuándo adoptaron los poderosos de principios de la Edad Media en Europa Occidental la plata como medio de pago: alrededor del año 660 tomaron esa decisión preñada de consecuencias, que facilitó el comercio y contribuyó al ascenso de ciudades portuarias como Londres. La nueva moneda (que acabaría llamándose, según las lenguas, pfennig, penny, denier), permitió que se abonasen con monedas cantidades mucho más modestas que antes. Las monedas de oro que circulaban desde el final del Imperio Romano, que ya había casi abandonado los tradicionales denarios de plata, tenían demasiado valor para las transacciones cotidianas, escribe el equipo de investigadores dirigido por Christopher Loveluck, de la Universidad de Nottingham, que ha buscado con métodos propios de las ciencias naturales la huella de ese cambio.

Como explican en un artículo publicado en Antiquity, investigaron en un testigo de hielo extraído del glaciar del Colle Gnifetti, en el Monte Rosa, el contenido en plomo de las capas correspondientes a los siglos VII y VIII. Una parte de ese plomo se liberaba porque la plata se obtenía entonces de menas muy ricas en plomo, que llegaba al aire y se acumulaba en la nieve de las cumbres alpinas.

Para el siglo VII, los investigadores encontraron dos fases en el incremento de la producción de plata. Un primer aumento, que tuvo lugar hacia 640, se atribuye a que las monedas de oro llevaban mezclada una cantidad mayor de plata, presumiblemente para aumentar la cantidad del dinero en circulación. Loveluck y sus colaboradores hallaron un segundo incremento que sucedió veinte años después, esta vez atribuible a la adopción de las monedas de plata propiamente dichas.

Según estos investigadores, la plata con la que se acuñaron las primeras monedas de plata medievales procedía de las minas de Melle, una localidad del oeste de Francia. De sus minas se siguió extrayendo en los siglos siguientes galena, mineral de plomo que contiene plata. Esta se convertía en monedas que se pueden hallar por toda Europa.

Al datar el principio de la acuñación medieval en plata alrededor del 660, se adelanta la fecha de su aparición, asociada a Ebroin, mayordomo de palacio franco (que murió en 681), en uno o dos decenios con respecto a la dada por los numismáticos. En opinión del equipo, la nueva cronología encaja mucho mejor con el desarrollo económico de la época. Alrededor de 680, la fecha en que empezaron las acuñaciones de plata según la datación anterior, el comercio en los principales emporios a ambos lados del Canal de la Mancha iba ya a toda marcha. A esas ciudades se les podría dar con la nueva fecha entre 15 y 20 años de crecimiento previo. De esta facilitación del comercio en Europa se beneficiaron Quentovic, en la actual Francia, Dorestad, en los actuales Países Bajos, y sobre todo Londres.

Jan Dönges / spektrum.de

Artículo traducido y adaptado por Investigación y Ciencia con permiso de Spektrum der Wissenschaft.

Referencia: Alpine ice-core evidence for the transformation of the European monetary system, AD 640–670 , de Christopher P. Loveluck et al. en Antiquity, volumen 92, número 366, diciembre de 2018, págs. 1571-1585.

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