15 de Junio de 2022
Etología

El lenguaje de los chimpancés es más complejo de lo que se pensaba

Estos primates estructuran sus llamadas con reglas sencillas, similares a las de la gramática, lo que convierte su lenguaje más parecido al nuestro de lo que se suponía hasta ahora.

Los chimpancés son capaces de producir secuencias orales ordenadas combindo un conjunto limitado de sonidos. [CURIOUSTIGER/ GETTY IMAGES/ ISTOCK]

El lenguaje humano se antoja infinito. Aunque solo consta de un número muy limitado de sonidos,  podemos formar palabras a partir de ellos y juntarlas en frases siempre nuevas según reglas fijas. Investigadores del Instituto de Ciencias Cognitivas Marc Jeannerod de Lyon y del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva de Leipzig han demostrado que los chimpancés también utilizan estas estructuras gramaticales. Los resultados se publican en Nature Communications Biology.

Los científicos dirigidos por el antropólogo Cédric Girard-Buttoz estudiaron tres propiedades del lenguaje que constituyen la base de un vocabulario inagotable: los sonidos deben poder combinarse entre sí. Además, estas secuencias de sonidos deben poder encadenarse, al igual que las palabras para formar una frase. Todo ello debe efectuarse de acuerdo con ciertas reglas. Una de esas normas podría ser, por ejemplo, que un determinado sonido se produzca con especial frecuencia al principio de una exclamación. El equipo analizó casi 5.000 grabaciones de 46 chimpancés salvajes en el Parque Nacional de Taï, en Costa de Marfil. Por prinera vez observaron las tres características del habla en un animal no humano. Algunos simios encadenaban sistemáticamente hasta diez sonidos.

«Nuestros resultados demuestran que el sistema de comunicación oral de los chimpancés es mucho más complejo y estructurado de lo que se pensaba», afirma la coautora Tatiana Bortolato. En teoría, los primates estudiados podían expresar cientos de significados diferentes combinando 12 sonidos. Sin embargo, los antropólogos no pudieron averiguar si explotan este potencial, puesto que no tuvieron en cuenta el contexto en el que los monos se comunicaban entre sí. Los autores prevén investigar este aspecto en un futuro trabajo.  

Anton Benz

Chimpanzees produce diverse vocal sequences with ordered and recombinatorial properties. Cédric Girard-Buttoz et al. en Nature Communications Biology, vol. 5, n.o 410, 2022.

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