10 de Octubre de 2022
Psicología

El porqué de la transmisión intergeneracional de los trastornos mentales

Los hijos de padres con una enfermedad psicológica suelen ser más propensos a sufrir problemas de salud mental. ¿Por qué motivo?

Los trastornos de ansiedad suelen transmitirse de madres a hijas y de padres a hijos. [FIZKES / GETTY IMAGES / ISTOCK]

Los niños que crecen con padres que presentan un problemas de salud mental tienen un mayor riesgo de desarrollar ellos mismos trastornos psicológicos más adelante. ¿Se debe esta transmisión intergeneracional a una predisposición genética o el hecho de haberse criado en un hogar con personas que padecen problemas psíquicos? Dos recientes estudios arrojan luz sobre este fenómeno.

En una de las investigaciones, publicada en Development and Psychopathology, un grupo dirigido por Alexandra Burt, de la Universidad Estatal de Michigan, analizó los datos de 720 familias que habían participado en un estudio a largo plazo sobre el desarrollo infantil. Algunos niños crecieron con ambos padres biológicos, otros con un padrastro o una madrastra. En la mayoría de los casos, se trataba del padrastro, por lo que los autores limitaron su estudio a investigar la transmisión del trastorno psicológico —en concreto, la depresión— de la figura paterna a los hijos. 

Según comprobaron, los niños de las familias patchwork (en la que uno o ambos miembros de la pareja aporta hijos de uniones anteriores) manifestaban, por lo general, más problemas psicológicos que los que crecían con el padre y la madre biológicos: en la adolescencia, sufrían con mayor frecuencia síntomas depresivos y problemas de concentración; también eran más propensos a manifestar un comportamiento antisocial. Lo mismo ocurría con los adolescentes cuyo padre (biológico) sufría depresión. Sin embargo, los autores observaron que apenas existían diferencias entre los hermanos de una misma familia, aunque algunos hijos estuvieran relacionados genéticamente con el padre y otros no. Ello sugiere que las condiciones familiares y ambientales tuvieron un efecto más marcado en los trastornos psicológicos que los genes, sugieren los investigadores. De hecho, la relación entre la depresión paterna y los problemas de salud mental de los hijos podía explicarse, en parte, por un aumento de los conflictos en la familia.

Transmisión de los trastornos de ansiedad

En un segundo trabajo, que se publica en JAMA Network Open, psiquiatras dirigidos por Barbara Pavlova, de la Universidad Dalhousie de Halifax, examinaron la transmisión del trastorno de ansiedad. Para ello, entrevistaron a 398 niños con una edad media de 11 años y, en lo posible, a ambos padres. Hallaron que los trastornos de ansiedad también se transmiten entre generaciones, pero según el género: de madres a hijas y de padres a hijos. Los problemas de ansiedad del progenitor del sexo opuesto, en cambio, no desempeñaron casi ningún papel.

Este resultado apunta a que el entorno familiar es más importante para la transmisión de los trastornos mentales que la genética, indican los autores. Al parecer, el modelo  de rol y los efectos de la imitación favorecían que las hijas se orientaran de manera inconsciente más hacia la madre, y los hijos, hacia el padre. El tratamiento oportuno del trastorno de ansiedad de los padres podría proteger a sus hijos de caer también en la enfermedad, concluyen los investigadores.

Christiane Gelitz

Referencia: «Illuminating the origins of the intergenerational transmission of psychopathology with a novel genetically informed design». A. Burt et al., publicado en línea en Development and Psychopathology, 2022.

«Sex-specific transmission of anxiety disorders from parents to offspring». B. Pavlova et al., publicado en línea en JAMA Network Open, 2022.

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