3 de Junio de 2021
Sueño

La cafeína no combate la falta de sueño

Las personas que duermen mal suelen consumir café para ser más productivas, pero esta estrategia no funciona tan bien como se cree.

Aunque se pueda sentir que la cafeína contrarresta la falta de sueño, el rendimiento en tareas de alto nivel se verá afectado. [iStock/ Gojak]

Las personas que han pasado una mala noche y a las que a la mañana siguente les espera un día agotador suelen combatir la fatiga con café, té u otros productos con cafeína. Sin embargo, si se quiere recuperar el rendimiento normal, esta estrategia deja que desear, aseguran científicos en Journal of Experimental Psychology: Learning, Memory, & Cognition. Según indican, si se está cansado, no se es capaz de llevar a cabo las tareas complejas tan bien como si se ha descansado lo necesario, aunque se tome cafeína. «A pesar de que las personas sientan que pueden compensar la privación del sueño con cafeína, su rendimiento en tareas de alto nivel probablemente seguirá viéndose afectado», afirma Kimberly Fenn, de la Universidad de Michigan y una de las autoras del estudio, en un comunicado de prensa.

Para su investigación, los autores solicitaron a 275 voluntarios que llevaran a cabo diferentes tareas tras pasar una noche en casa o en el laboratorio. Entre otras cosas, los participantes cansados debían realizar actividades de atención y cognitivas, en las que por ejemplo, debían ser capaces de ofrecer una cadena de soluciones sin repetirse ni omitir un paso intermedio. Como era de esperar, y ya se ha confirmado en muchas ocasiones, los participantes que no estaban descansados obtuvieron peores resultados en las pruebas que los que habían descansado bien o en comparación con las que ellos mismos habían acometido de manera correcta la noche anterior.

Nada como dormir bien

A continuación, los científicos comprobaron si el consumo de cafeína aumentaba el rendimiento de los participantes. Por la mañana, tras una ronda inicial de pruebas, los sujetos recibieron una cápsula con 200 miligramos de cafeína o un placebo. Tras una breve pausa, repitieron las pruebas. Si bien su rendimiento mejoró en las tareas de atención simples, no mostraron una mejora en las actividades más complejas.

Al parecer, la cafeína ayuda a que las personas estén más atentas a los estímulos visuales, pero no combate la lentitud de procesamiento cerebral cuando no se ha descansado. Quienes tienen que efectuar tareas exigentes deberían considerar esta información, advierte Fenn. Y agrega: «La cafeína puede ayudar a mantenerse despierto y a realizar las tareas, pero no evita que se cometan errores de procesamiento que pueden acabar provocando un accidente de tráfico o una negligencia médica, por ejemplo».

En conclusión, aunque el café y otros productos similares puedan liberar las reservas de energía y levantar el ánimo, no sustituyen el efecto de un sueño saludable.

Jan Osterkamp

Referencia: «Caffeine selectively mitigates cognitive deficits caused by sleep deprivation». Michelle E Stepan  Erik M Altmann y Kimberly M Fenn en Psychology: Learning, Memory, & Cognition, publicado en línea el 20 de mayo de 2021.

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