15 de Marzo de 2022
QUÍMICA

La datación por radiocarbono permite identificar cuadros falsificados

Los avances en la técnica han reforzado su reputación como herramienta para investigar obras de arte falsificadas.

El uso de la datación por radiocarbono está cobrando fuerza en el análisis forense de obras de arte gracias a los avances que requieren muestras más pequeñas que nunca. [Pixabay]

La datación por radiocarbono ha desenmascarado dos pinturas falsificadas en Francia. Se trata probablemente de la primera vez que se utiliza la técnica en una investigación policial. Las pinturas eran supuestamente obras impresionistas y puntillistas de alrededor de principios del siglo XX. Pero un equipo dirigido por la científica patrimonial Lucile Beck de la Universidad de Paris-Saclay usó niveles de radiocarbono en las fibras de sus lienzos para fecharlos en algún momento de los últimos 70 años. Los investigadores concluyeron que las pinturas son falsificaciones modernas en un informe del 4 de febrero publicado en Forensic Science International.

El uso de la datación por radiocarbono está cobrando fuerza en el análisis forense de obras de arte, gracias a los avances que requieren muestras más pequeñas que nunca. Quitar muestras más pequeñas de las obras de arte es más aceptable para las casas de subastas, los museos y los propietarios de pinturas. Si existe la posibilidad de que una pintura sea genuina, y por lo tanto valiosa, no quieren que la recolección de muestras más grandes la dañe, dice la historiadora de arte Anna Tummers de la Universidad de Leiden en los Países Bajos, que no formó parte de la nueva investigación.

El éxito de la técnica podría persuadir a una mayor parte del mundo del arte a utilizar la datación por radiocarbono, que puede determinar de manera más definitiva cuándo se hizo una pintura, dice Tummers. Los investigadores suelen utilizar imágenes y análisis químicos para detectar falsificaciones de arte. Estos métodos pueden mirar debajo de las pinceladas y ver cómo han envejecido los materiales de una pintura, pero no pueden determinar de manera concluyente la fecha de una pintura.

Las consecuencias de las obras de arte falsificadas van más allá de los falsificadores que se llenan los bolsillos en el mercado mundial del arte, que mueve decenas de miles de millones de dólares cada año. Las falsificaciones contaminan la comprensión de las personas sobre el significado de las obras de arte, dice Tummers. «Si no las eliminamos con cuidado, realmente podrían distorsionar nuestra comprensión de nuestra propia herencia y nuestra propia historia».

Sospechas de falsificaciones

Las dos pinturas formaban parte de un tesoro de obras de arte que los investigadores franceses descubrieron en el taller de un restaurador en 2019. De unas 600 pinturas, docenas parecían ser obras maestras de nivel medio de finales del siglo XIX y principios del XX. Pero los expertos cuestionaron la autenticidad de las obras porque la pintura parecía relativamente fresca.

Para investigar las posibles falsificaciones, la Oficina Central para la Lucha contra el Tráfico Ilícito de Bienes Culturales (OCBC) del gobierno francés llamó a Beck. Cuando entró en la oficina de OCBC, le divirtió ver lo que normalmente sería una oficina monótona con pinturas en el suelo y las mesas.

El equipo de Beck seleccionó algunas obras, incluida una escena de jardín impresionista y un paisaje portuario puntillista, para someter a la prueba. En la oficina, los investigadores usaron bisturíes para extraer las muestras, incluido un pequeño trozo de fibra de los lienzos.

Todos los seres vivos absorben carbono, incluido el carbono 14 radiactivo, de la atmósfera y de los alimentos. Cuando una planta –como el lino o el cáñamo comúnmente utilizados para hacer lienzos—muere, el carbono-14 que incorporó continúa decayendo. La datación por radiocarbono mide lo que queda para estimar el tiempo que ha pasado, dice Mariaelena Fedi, física del Instituto Nacional de Física Nuclear de Florencia. La técnica da una fecha más antigua absoluta de una obra de arte, porque pueden pasar años entre la cosecha de lino para un lienzo y la realización de la pintura.

Las pruebas con bombas atómicas, que comenzaron en la década de 1940 y despegaron en la década de 1950, aumentaron la cantidad de carbono-14 en la atmósfera más allá de los niveles producidos naturalmente. El carbono-14 alcanzó su punto máximo alrededor de 1964 y disminuyó después de una prohibición parcial de las pruebas nucleares. Los investigadores pueden identificar fácilmente los materiales que contienen radiocarbono derivado de bombas modernas porque sus concentraciones de carbono-14 son más altas que los niveles anteriores a la década de 1950.

El equipo de Beck probó sus muestras para ver si tenían la firma de ese carbono-14 radiactivo derivado de la bomba. En el laboratorio, los investigadores limpiaron y secaron el material, reduciendo varios miligramos a alrededor de un miligramo de carbono que se presionó en un disco de grafito para medirlo con espectrometría de masas con acelerador.

Las fibras del lienzo de las pinturas impresionistas y puntillistas claramente contenían carbono de mediados de la década de 1950 o después del año 2000, informaron los investigadores. (Esto se debe a que las concentraciones de carbono-14 que midieron podrían corresponder a ambos lados del pico de la bomba atómica). Otra fibra, arrancada del barniz de la pintura puntillista y quizás proveniente de un pincel, también fue fechada como perteneciente a un momento después de 1950. Beck reconoce que, idealmente, el equipo haría más análisis químicos para respaldar sus hallazgos, pero los investigadores estaban limitados por el ajustado marco de tiempo de la investigación.

Avances en el campo

Aunque este parece ser el primer informe del uso de datación por radiocarbono para identificar obras de arte falsificadas en una investigación policial, los investigadores han estado sentando las bases durante la última década.

Fedi y sus colegas realizaron el primer informe de datación por radiocarbono para detectar una pintura falsificada en la Colección Peggy Guggenheim en Venecia, Italia, en 2014. El equipo recopiló fragmentos del lienzo y los fechó después de la muerte del presunto artista, concluyendo que la pintura había sido falsificada.

En 2019, Laura Hendriks y sus colegas utilizaron una falsificación conocida de la escena de una aldea para probar un método de datación por radiocarbono que utilizaba un tamaño de muestra mucho más pequeño que las técnicas anteriores. Hendriks, una química de la Universidad de Ciencias Aplicadas y Artes de Suiza Occidental en Friburgo, convirtió una muestra de la pintura al óleo de la escena en gas de dióxido de carbono antes de introducirla en el espectrómetro de masas. El equipo pudo fechar la falsificación utilizando solo microgramos recopilados de la pintura. La pequeña muestra era «básicamente, solo unas pocas migajas de polvo», dice Hendriks.

Tales avances son buenas noticias para el campo. Hay una gran necesidad de herramientas objetivas para descubrir las falsificaciones, dice Fedi, y la datación por radiocarbono es excelente cuando se combina con otros métodos y la experiencia de los estudiosos del arte que pueden ayudar a interpretar la historia de estos objetos complejos.

Carolyn Wilke/Nature News

Artículo traducido y adaptado por Investigación y Ciencia con el permiso de Nature Research Group.

Referencia: «Detecting recent forgeries of Impressionist and Pointillist paintings with high-precision radiocarbon dating»;Beck, L. (et. al.) en Forensic Science International, vol. 333, págs. 111214, abril 2022.

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