1 de Abril de 2022
Ornitología

La luna parece afectar al vuelo de las aves

La fase y la posición de nuestro satélite influye en la altura a la que vuelan los vencejos negros, unas aves capaces de completar su larga ruta migratoria sin posarse.

Vencejo común. [avs_lt/iStock]

Numerosos vencejos negros (Cypseloides niger) de Norteamérica viven en el aire durante los ocho meses que dura su vuelo migratorio, desde sus zonas de cría en Estados Unidos y Canadá hasta sus «cuarteles» de invierno en Brasil. Ni siquiera descansan de noche, sino que continúan cazando insectos para satisfacer sus necesidades energéticas. Y un reciente estudio liderado por Anders Hedenström, de la Universidad de Lund, y publicado en Current Biology sugiere que la luna determina la altura a la que vuelan.

Los investigadores capturaron siete vencejos negros en el estado de Colorado y los equiparon con pequeños transmisores para conocer su altitud y sus tiempos de vuelo. Así, los científicos pudieron determinar el patrón de movimiento de las aves durante su migración desde las Montañas Rocosas hacia la cuenca del Amazonas. El análisis de los datos les permitió comprobar la persistencia de su vuelo y, además, reveló que las aves cambiaban de altitud en función de las condiciones lumínicas de cada noche.

En la fase de luna nueva, la altitud media a la que volaban los vencejos se situaba en unos 1000 metros. En cambio, en torno a la luna llena, alcanzaba valores que oscilaban entre 2000 y 4000 metros. Durante el día, los vencejos solo volaban a unos centenares de metros por encima del suelo. «Nos sorprendió por completo ver hasta qué punto la dinámica del vuelo dependía de las fases de la luna», admite Hedenström.

El equipo también tuvo la suerte de poder observar el comportamiento de las aves durante un eclipse lunar que se produjo en enero de 2019. Al oscurecerse la luna, los vencejos que portaban los transmisores reaccionaron al unísono y descendieron velozmente a cotas más bajas. Una vez concluido el eclipse, recuperaron altura con rapidez.

Todavía se desconoce por qué la luna afecta de una forma tan acusada al vuelo de las aves. Hedenström y sus colaboradores presumen que muchos de los insectos de los que se alimentan los vencejos vuelan más alto cuando hay luna llena. Muchas otras aves migratorias también vuelan de noche, cuando la amenaza de los depredadores y del sobrecalentamiento es menor. Sin embargo, suelen hacerlo a menor altitud que durante el día.

Daniel Lingenhöhl

Referencia: «Moonlight drives nocturnal vertical flight dynamics in black swifts». Anders Hedenström et al. en Current Biology, 16 de marzo de 2022.

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