18 de Abril de 2022
Planetas

Las oscilaciones térmicas de Neptuno sorprenden a los científicos

La temperatura atmosférica del gigante helado ha sufrido cambios inesperados en las dos últimas décadas.

Imagen de Neptuno captada por el Telescopio Muy Grande del Observatorio Europeo Austral (ESO). Los datos térmicos indican que el gigante helado observó un enfriamiento gradual entre 2003 y 2018. Sin embargo, entre 2018 y 2020, su polo sur experimentó un calentamiento drástico, por causas que todavía se desconocen. [ESO/P. Weilbacher (AIP)]

Al igual que la Tierra, Neptuno, el gigante helado de color azul situado en el sistema solar exterior, presenta estaciones bien diferenciadas. Y es que, como nuestro planeta, gira sobre sí mismo en torno a un eje de rotación inclinado. Por tanto, a lo largo de su órbita alrededor del Sol, que completa cada 165 años terrestres, sus hemisferios no reciben siempre la misma cantidad de radiación solar. De ahí que su atmósfera sea más cálida en verano que en invierno.

Las estaciones de Neptuno duran unos 41 años terrestres y van cambiando progresivamente. Sin embargo, en el transcurso de una misma estación, pueden tener lugar importantes oscilaciones térmicas, como ha detallado un equipo de investigación en The Planetary Science Journal tras analizar una serie de observaciones de gran precisión.

El equipo examinó los datos infrarrojos obtenidos en los dos últimos decenios por distintos instrumentos, como el Telescopio Muy Grande del Observatorio Europeo Austral (ESO), varios telescopios de Hawái y el telescopio espacial Spitzer. El estudio demostró que, desde 2003, la estratosfera de Neptuno se enfrió notablemente (unos ocho grados Celsius) a lo largo de unos 15 años terrestres. Michael Roman, miembro del equipo investigador que trabaja en la Universidad de Leicester, explica en una nota de prensa que se trata de un enfriamiento inesperado, puesto que los datos se recopilaron cuando comenzaba el verano austral de Neptuno, por lo que la estratosfera del gigante helado debería haberse vuelto más cálida con el paso del tiempo.

Pero, además de ese sorprendente enfriamiento a largo plazo, llaman la atención otras fluctuaciones térmicas más puntuales. Por ejemplo, en el polo sur de Neptuno, la estratosfera se calentó once grados Celsius entre 2018 y 2020, rompiendo la tendencia anterior. Aunque se sabe desde hace tiempo que el polo sur del planeta es más cálido, los expertos nunca habían observado una variación de temperatura tan drástica. La causa es un enigma. Quizás se haya producido algún cambio en la composición química de la estratosfera, sugiere Roman, que explique ese aumento local de la radiación térmica.

Evolución de la temperatura atmosférica de Neptuno entre 2006 y 2021. Las imágenes, tomadas por el Telescopio Muy Grande del ESO, muestran que el enfriamiento gradual del planeta hasta 2018 y el drástico calentamiento del polo sur acaecido en los últimos años. [ESO/M. Roman]

Tampoco se descarta una posible influencia de los ciclos de actividad solar. Puede que una mayor o menor actividad modifique el brillo de las nubes de Neptuno, lo que a su vez podría causar variaciones térmicas en la estratosfera del planeta. Sin embargo, los investigadores señalan que se precisan más observaciones para confirmar esa relación.

Los instrumentos del recién lanzado telescopio espacial James Webb, que apuntará hacia Neptuno y Urano en el transcurso de 2022, podrían ayudarnos a despejar algunas de esas incógnitas. Además, los astrónomos siguen esperando que, en un futuro próximo, una sonda vuelva a poner rumbo a los gigantes helados de los confines del sistema solar.

Jan Osterkamp

Referencia: «Subseasonal variation in Neptune's mid-infrared emission». Michael T. Roman et al. en The Planetary Science Journal, vol. 3, art. 78, 11 de abril de 2022.

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