3 de Julio de 2014
PALEONTOLOGÍA

Los primeros arrecifes construidos por animales

La evolución de los arrecifes formados por microorganismos a los constituidos por animales precedió a la explosión del Cámbrico.

Los arrecifes coralinos actuales, como este del mar Rojo, son estructuras que confieren protección frente a los depredadores y favorecen la recolección de nutrientes del agua. [Georgette Douwma / Science Photo Library]

La construcción de arrecifes por animales se originó mucho antes de lo que se pensaba. Investigadores de la Universidad de Edimburgo han descubierto fósiles que indican que los arrecifes formados por animales, o metazoos, se remontan a unos 548 millones años, unos siete millones de años antes de lo estimado previamente. Ello indica que su aparición precedió a la explosión del Cámbrico, un momento en que se produjo una enorme diversificación de organismos y que se pensaba que llevó a la proliferación de los arrecifes.

Los expertos han llegado a tal conclusión a partir de los fósiles hallados en rocas del grupo Nama, una serie de capas de carbonatos y silicatos depositados en un antiguo océano que cubría lo que hoy es Namibia, hacen cientos de millones de años.

Mientras que se calcula que los arrecifes microbianos se originaron hace por lo menos unos tres mil millones de años, los arrecifes animales surgieron entorno al tiempo de la explosión cámbrica. La formación de la estructura esquelética del arrecife animal conlleva la acumulación de caparazones de carbonato cálcico; en cambio, los arrecifes microbianos suelen estar constituidos por cianobacterias y otros microorganismos.

En el presente estudio se demuestra la evolución ecológica de una forma de arrecife a otra. Los resultados ponen de manifiesto que tanto los microorganismos como los animales esqueléticos contribuyeron a la creación de arrecifes en el período Edicárico, justo anterior al Cámbrico.

Bases sólidas

Los arrecifes estaban formados por diminutos animales que se alimentaban por filtración conocidos como Cloudina, un género ampliamente estudiado que vivió antes de la explosión cámbrica. Los autores identificaron las características esenciales de los grupos constructores de arrecifes: debían iniciarlos sobre una base o sustrato (como el fondo del mar), presentar una manera de unirse entre sí y tener la capacidad de formar una estructura rígida.

La construcción de arrecifes por metazoos representa una importante innovación ecológica. Los individuos mejoran en conjunto la eficiencia de la alimentación, ya que la estructura permite recoger mejor los nutrientes del agua. Además, obtienen protección frente a los competidores por el sustrato y frente a los depredadores, al tratarse de una formación rígida. La aparición de los arrecifes de animales en el registro fósil indica, por consiguiente, una respuesta adaptativa ante presiones ecológicas complejas, principalmente el aumento de competidores y depredadores.

Más información en Science

Fuente: Nature

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