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  • 28/03/2017

Exploración espacial

Última mirada a Plutón

La nave New Horizons es una de las misiones más espectaculares por el borde del sistema solar. Una última imagen muestra la atmósfera de Plutón.

New Horizons/NASA

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La bruma atmosférica alrededor de Plutón [NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute].

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¿Qué propiedades hacen que un astro pueda ser considerado un planeta? ¿Por qué Plutón no se ajusta a esa definición? ¿Cómo son las montañas, los vientos y los mares de los distintos mundos que pueblan el sistema solar? ¿Qué nos dicen los espectaculares anillos de Saturno y sus insólitas lunas sobre la formación de los planetas gigantes? ¿Y qué sabemos de los planetas que orbitan en torno a estrellas lejanas? A la hora de crear mundos, la imaginación de la naturaleza no parece conocer límites. Descúbrelo en este monográfico.

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Una vez que la sonda espacial New Horizons, de la NASA, había sobrepasado su objetivo principal, Plutón,y miraba a su cara nocturna, dirigió una vez más sus cámaras hacia él. La organización astronáutica estadounidense ha compuesto una imagen a partir de varias, originalmente en blanco y negro, de esta espectacular vista, le ha añadido los colores naturales, tomados de una foto de menor resolución, y ahora ha publicado el resultado. La escasa luz solar que llega a los confines de nuestro sistema planetario no solo le presta a Plutón una hermosa aura, sino que permite analizar su rala atmósfera.

El resplandor azul es probablemente un smog fotoquímico. Se crea cuando la radiación solar descompone el metano y otras moléculas de la atmósfera de Plutón y se producen reacciones químicas. Se generan así diversos hidrocarburos, como el acetileno y el etileno, que forman pequeños aerosoles que dispersan la luz, de modo semejante a lo que ocurre con la bruma en la Tierra. Esas partículas dispersan sobre todo la luz azul, de ahí la tonalidad del halo.

A la atmósfera se la ve estratificada porque las partículas se van asentando en ella formando numerosas capas horizontales. Muchas de esas capas tienen decenas de kilómetros de grosor; esa bruma visible alcanza los 200 kilómetros de altura sobre el suelo. La altura total de la atmósfera de Plutón es de 1600 kilómetros.También se ven estructuras de la superficie de Plutón: las montañas aparecen junto al borde del disco como un paisaje terrestre al anochecer, en la vaguedad de la bruma. Todo ello se aprecia en el detalle de abajo. Las fotos fueron tomadas por New Horizons tres hora y media después de su mayor aproximación a Plutón. En ese momento estaba ya a 200.000 kilómetros de Plutón, de camino al cinturón de Kuiper. Montañas de Plutón en la bruma atmosférica.
Más información en New Horizons/NASA.

Fuente: spektrum.de/Daniel Lingenhöhl

 

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