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30 de Noviembre de 2012
TECNOLOGÍA

Minerales comunes para ahorrar energía

Desarrollan un material con propiedades termoeléctricas a partir de las tetraedritas.

Investigadores de la Universidad del Estado de Michigan han creado en laboratorio un nuevo material termoeléctrico a partir de algunos de los minerales naturales más comunes en la Tierra. [G.L. Kohuth]

En los últimos años, la eficiencia energética ha ido cobrando cada vez más importancia en el ámbito de la ingeniería. Con ese término, nos referimos a la optimización del consumo de energía, es decir a la reducción y al uso inteligente de los recursos energéticos tanto naturales como artificiales, a fin de asegurar un mayor respecto para el ambiente.

En ese sentido, los trabajos científicos enfocados a la búsqueda de componentes nuevos han experimentado un desarrollo exponencial. Gracias a su capacidad de convertir el calor en electricidad, los materiales termoeléctricos representan un claro ejemplo de avances técnicos relacionados con la eficiencia energética. Algunos de ellos se obtienen a partir de minerales extraídos de yacimientos subterráneos, se someten a procesos de síntesis y finalmente se recombinan en elementos nuevos. En el sector de la automoción, podrían emplearse para retener la mayor parte del calor generado por el motor de los coches y que se dispersa por los tubos de escape, a fin de convertirlo en electricidad. No obstante, los elevados gastos para la industria manufacturera, tanto en tiempo como en dinero, que conlleva la fabricación de estos materiales está lentificando su aplicación en nuestra vida cotidiana.

Ahora, un grupo de investigadores de la Universidad del Estado de Michigan liderado por Donald Morelli parece haber encontrado la manera de producir componentes con propiedades termoeléctricas altamente eficientes y de bajo coste. El trabajo, publicado en la revista Advanced Energy Materials, ha permitido desarrollar un nuevo material a partir de unos minerales naturales llamados tetraedritas, las sulfosales más abundantes en la Tierra. «Las técnicas usadas hasta ahora para producir materiales con propiedades termoeléctricas eficientes no son adecuadas para aplicaciones a gran escala, ya que estos se obtienen de elementos raros y a veces tóxicos o incluso mediante procesos de síntesis complejos y costosos» afirma Morelli. En cambio, el método desarrollado por él y su equipo de colaboradores se basa en una clase de minerales mucho más abundantes, por lo que «reduce drásticamente los costes de producción».

Los investigadores esperan que este hallazgo pueda allanar el camino para nuevas aplicaciones de bajo coste que incluyan el aprovechamiento del calor residual de las centrales eléctricas industriales, de los tubos de escape de los vehículos o de los hornos del hogar, a fin de generar electricidad de una manera sostenible.

Más información en Advanced Energy Materials

Fuente: Universidad del Estado de Michigan/EurekaAlert!


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