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17 de Octubre de 2019
BIOLOGÍA MARINA

Reproducción desincronizada en los corales

El calentamiento global y otros factores alteran los tiempos de liberación de los gametos, lo que reduce las posibilidades de fecundación.

El coral Acropora millepora libera los ovocitos (rosa) al mar. ¿Tendrán la posibilidad de ser fecundados por espermatozoides? [Coral Brunner/iStock]

Numerosas actividades o alteraciones de origen humano amenazan a los arrecifes de coral y a los organismos que los forman. Las principales son la sobrepesca, la contaminación, la acidificación de los océanos y el calentamiento de las aguas oceánicas. Ahora, Tom Shlesinger y Yossi Loya, de la Universidad de Tel Aviv, acaban de añadir una nueva amenaza a la lista, una que actúa de forma sigilosa, según describen en un reciente artículo publicado en Science.

Al comienzo del verano, por la noche, las cálidas aguas que rodean a los corales se ven alteradas de repente. Ello se debe a que los corales, con mayor frecuencia hermafroditas, liberan ovocitos. El mar está lleno de millones de ellos de distintos colores (rosa, verde, amarillo...), así como de nubes gigantes de espermatozoides. Ambos tipos de gametos ascienden hacia la superficie y, al encontrarse unos con otros, se funden y dan lugar a huevos, futuros pequeños pólipos que harán crecer el coral. El tiempo para la fecundación es corto: se produce en unas horas durante una o dos noches. Por consiguiente, la liberación sincronizada de ambos tipos de gametos resulta fundamental. El éxito se basa en ajustes precisos en varias escalas de tiempo: desde la escala mensual para la gametogénesis hasta la del minuto para el liberación de gametos. Ahora se ha comprobado que este extraordinario mecanismo se ha visto alterado.

Los autores del estudio hicieron un seguimiento durante varios años de los arrecifes del mar Rojo, en Eilat y Áqaba, y compararon los datos con los recopilados en el mismo lugar hace treinta años. Los resultados han dibujado un panorama abrumador. En tres de las cinco especies supervisadas, la liberación de los gametos ha dejado de ser sincrónica. En concreto, los corales desovan ahora a lo largo de un período de hasta dos meses, en lugar de todos a la vez. Como consecuencia, las posibilidades de fecundación se reducen drásticamente y la supervivencia de las especies se ve amenazada.

¿Cómo puede explicarse esta anomalía? Según los autores, los responsables son el calentamiento de las aguas y probablemente la contaminación, que alteraría el ciclo hormonal de los corales. La contaminación lumínica podría ser otra causa.

La amenaza es sutil, porque «el arrecife en sí mismo no parece verse dañado», explica Tom Shlesinger. «Pero algunas especies que actualmente parecen abundantes pueden desaparecer en unas pocas décadas al dejar de reproducirse. También existe la preocupación de que la desincronización pueda comenzar a afectar a otras especies y regiones del mundo.

Loïc Mangin

Referencia: «Breakdown in spawning synchrony: A silent threat to coral persistence». Tom Shlesinger y Yessi Loya en Science, vol. 365, págs. 1002-1007, septiembre de 2019.

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