1 de Noviembre de 2022
Percepción

Rostros de hombres por todas partes

Podemos reconocer rostros en los objetos más absurdos y, sorprendentemente, asignamos las supuestas caras casi exclusivamente al sexo masculino.

Mirar una taza de café desde arriba revela una cara, si se interpreta la forma de la crema como dos ojos y una boca abierta. [© DMF87/STOCK.ADOBE.COM]

A veces reconocemos rostros donde en realidad no hay nada, como en el famoso «hombre en la luna». Este efecto se denomina pareidolia facial. Según un nuevo estudio, solemos asociar estas imágenes con el sexo masculino. Y hay varias explicaciones posibles. Quizá el rostro masculino sea una especie de plantilla para los rostros humanos. Sin embargo, aún no se sabe si la tendencia es innata o aprendida.

Las personas pueden percibir rostros en los objetos más diversos. Una vez que has reconocido los ojos oscuros de un enchufe, te sientes observado desde todos los ángulos. El fenómeno se llama pareidolia facial, y las razones de su aparición están bien documentadas.

Pero el descubrimiento de la neurocientífica Susan Wardle y su equipo plantea nuevos interrogantes. Las caras sonrientes de las verduras o los rostros confusos de las lavadoras se perciben mayoritariamente como masculinos. Así lo observaron los expertos del Instituto Nacional de Salud Mental de Bethesda cuando hicieron que casi 4.000 sujetos de prueba calificaran 256 rostros ilusorios según la emoción, la edad y el sexo.

Los resultados son impresionantes en varios aspectos. Aunque los investigadores dieron a los participantes la opción de asignar un género a las supuestas caras, los sujetos lo hicieron en aproximadamente la mitad de los casos, y más del 80% de estas valoraciones fueron «masculinas».

A partir de la información proporcionada por los sujetos de prueba, los científicos calcularon una «calificación de género» para cada foto mostrada en el experimento. -1 significaba una cara de aspecto muy femenino y +1 una cara masculina máxima. La puntuación más alta para un rostro femenino fue de -0,55, mientras que la puntuación más alta para un rostro masculino fue de 0,93. Por tanto, los rostros masculinos se perciben más claramente como tales que los femeninos.

Breve explicación: pareidolia facial

El término describe el fenómeno de reconocer caras donde no hay ninguna. En los países de habla alemana, el término suele equipararse erróneamente a la pareidolia general (de «para», junto a, y «eídolon», apariencia). Esto ocurre cuando se interpreta algo sustancial como un estímulo sin sentido. Además de la pareidolia visual, también existe la pareidolia acústica, por ejemplo, cuando uno «escucha» palabras o música en los ruidos de fondo.

Esta última conclusión coincide con un estudio realizado en 2012 en Tubinga. Regine Armann e Isabelle Bülthoff, del Instituto Max Planck de Cibernética Biológica, mostraron a sus participantes en la prueba imágenes de rostros humanos que unas veces tenían más y otras menos de ambos sexos. Así, un «morfo» podría ser un diez, veinte, treinta por ciento (y así sucesivamente) de mujeres. A los 18 hombres y mujeres de la prueba, los rostros femeninos les parecían mucho más a menudo masculinos que a la inversa. Solo cuando los investigadores crearon morfos «superfemeninos» los sujetos fueron clasificados de forma fiable como mujeres.

¿De dónde viene la preferencia por lo masculino, a la que los hombres están tan sujetos como las mujeres? Para averiguarlo, Wardle y sus colegas realizaron una serie de experimentos adicionales con las caras ilusorias. ¿Influyeron los objetos mostrados en sí mismos en que la gente les diera el atributo «masculino» o «femenino»? Por ejemplo, la gente puede percibir los relojes de pulsera o el equipamiento deportivo como algo más masculino. El equipo descartó la posibilidad de que dicha asociación relacionada con el contenido influyera en la percepción realizando el siguiente experimento: sustituyeron las imágenes por las palabras correspondientes (como «patata») e hicieron que los sujetos asignaran un género. Sin embargo, la tendencia a la masculinidad no se produjo aquí.

¿Son entonces posiblemente las características visuales, como la forma o el color de los objetos, las que nos hacen pensar en hombres o mujeres? Para cada ilusión sensorial, los experimentadores buscaron una foto que fuera lo más parecida posible y que no mostrara ningún rasgo humano. Sin embargo, sin estas características, una lavadora no parecía especialmente masculina. El color tampoco influyó, como se puso de manifiesto en la evaluación de las fotos en blanco y negro.

La distorsión surge a nivel cognitivo

En su búsqueda de explicaciones, los expertos fueron un paso más allá. ¿Acaso los objetos «masculinos» tienen más esquinas y bordes? ¿O se debe a la posición de los ojos y la boca? Comprobaron todas estas posibilidades con varios algoritmos, sin resultado. «No pudimos encontrar una razón visual por la que los rostros se perciben como masculinos en lugar de femeninos«, dice Wardle en una charla técnica en Youtube. «Así que es nuestra interpretación cognitiva de las imágenes la que nos hace verlas como masculinas».

La psicóloga de la Universidad de Nueva York April Bailey lo explica así: la distorsión no está en el nivel perceptivo, sino en cómo pensamos en el concepto de «género». Los rostros son masculinos, y un rostro femenino se define en relación con lo masculino, lo que nos remite a Simone de Beauvoir. El hombre se convierte en mujer dándole al rostro ciertas características. «Piensa en las figuras de Lego. Allí, las versiones femeninas suelen tener características adicionales como lápiz de labios, pestañas y pelo largo», dice Wardle.

Los dos investigadores cognitivos Marco Gandolfo, de la Universidad de Radboud, en Nimega, y Paul Downing, de la Universidad de Bangor, en Gales, escriben también en un estudio que aún no ha sido probado de forma independiente que «el rostro femenino se procesa como una extensión del estándar masculino». En su experimento, las personas de prueba, hombres y mujeres, debían detectar lo más rápidamente posible el estímulo que se salía de la línea, en concreto, una cara femenina entre muchas caras masculinas o una cara masculina entre caras femeninas. Esto se logró más rápidamente con una excepción femenina.

Esto encaja con las conclusiones de la influyente investigadora de la atención Anne Treisman (1935-2018) de los años 80. Según sus estudios, a la gente le resulta más fácil reconocer una elipse entre círculos que al revés. Lo explicó con la existencia de una especie de plantilla de un círculo estándar en el cerebro; las elipses representan una desviación de este; esto hace que sea más fácil reconocerlas. Lo mismo ocurre con los rostros femeninos, según Gandolfo y Downing, que representan una desviación de lo masculino.

Algunos científicos ven una posible razón para ello en el modelo de crianza de los hijos de muchas sociedades occidentales. Allí, las madres se ocupan de sus hijos en los primeros años, en mucha mayor medida que los padres. Por eso los niños pueden formarse una idea más detallada de un rostro femenino. Lo que no corresponde a este tipo materno, la gente lo clasifica automáticamente en la categoría «hombre». En el cerebro, sucede algo así, dice Gandolfo: «Ah, las características especiales que hacen a una mujer no están presentes, así que debe ser un hombre». Esto también puede aplicarse a los rostros ilusorios, dice. Como estas suelen ser muy abstractas y carecen de las características típicas de las mujeres, el cerebro se decide por el lema «En caso de duda, ve a por el hombre».

Un estudio realizado en 2008 por Jennifer Rennels, de la Universidad de Nevada (Las Vegas), demuestra que el sexo del cuidador principal influye en la percepción de los rostros: en comparación con los rostros masculinos, los bebés de tres a cuatro meses observaban durante más tiempo los rostros femeninos. Sin embargo, solo si la madre realizaba principalmente el trabajo de cuidado. Si el padre desempeñaba un papel más importante en la vida del niño, su mirada se detenía más tiempo en la imagen de un hombre.

Una posible ventaja evolutiva

Pero hasta ahora no ha habido experimentos que hayan investigado dicha conexión en la pareidolia facial. Además, el efecto también puede explicarse en términos evolutivos: en 2017, un equipo de la Universidad Hebrea de Jerusalén descubrió que las caras amenazantes entran en la conciencia más rápidamente. Así que tal vez vemos rostros masculinos donde no hay personas porque los asociamos con el peligro. Evolutivamente, tendría más sentido asustarse una vez de más que pasar por alto una amenaza. Wardle advierte: «Se puede pensar en un argumento evolutivo, pero yo tendría cuidado de no sobreinterpretarlo».

También considera que el condicionamiento social es un factor importante: los idiomas suelen ser androcéntricos, haciendo que el varón sea el estándar. En alemán, esto se refleja en el masculino genérico. Un equipo dirigido por April Bailey en 2022 descubrió que el concepto de «persona» se asocia principalmente a los hombres en un enorme conjunto de palabras inglesas. «Un rostro ilusorio evoca el concepto "persona" en un objeto, que a su vez activa el concepto "hombre"», dice Wardle.

Un experimento de 2015 realizado por Sapphira Thorne, de la Universidad de Surrey, apoya esta interpretación: se pidió a los voluntarios que asignaran un género a rostros que no eran claramente masculinos o femeninos. Solo veían los estímulos en una mitad de su campo visual. Es más probable que clasifiquen a los del lado derecho como hombres. Las señales llegan entonces a la mitad izquierda del cerebro, donde se encuentran la mayoría de las regiones lingüísticas. El equipo sospecha que esto influye en el juicio y que un lenguaje dominado por los hombres facilita la interpretación de los rostros como masculinos. Pero Wardle subraya: «Hasta ahora, solo podemos especular sobre las razones de esto».

 

Referencia: «Illusory faces are more likely to be perceived as male than female». S. Wardle et al. en Proceedings of the National Academy of Sciences, vol. 119, nº5, 2022.

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