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25 de Julio de 2018
Paleontología

¿Sabían hacer fuego los neandertales?

Que los neandertales manejaban el fuego es bien sabido. Pero se desconoce si sabían crearlo. Unos investigadores han encontrado ahora indicios al respecto en objetos conocidos hace ya mucho.

¿Pudieron servir las bifaces también como encendedores? [José Manuel Benito Álvarez]

Las bifaces les servían a los neandertales para partir la carne y quizá también para trabajar la madera y otros materiales vegetales. Y parece que además les daban otro uso: podrían haber aprovechado sus planas caras para hacer fuego. Es lo que suponen Andrew Sorensen, de la Universidad de Leiden, en Holanda, y sus colaboradores. Piensan que golpeaban pirita contra las faces de piedra para que se desprendiesen chispas.

Con el estudio que han publicado en Scientific Reports ofrecen nuevos argumentos para el debate sobre si los neandertales, que con toda certeza controlaban el fuego, sabían también crearlo. En opinión de muchos investigadores, la presunta carencia de medios para encender fuego, con los que el Homo sapiens primitivo se supone que sí contaba, indica que no estaban en condiciones de hacerlo.

Sin embargo, es posible que usaran las herramientas de piedra que tenían a mano en vez de algún artefacto especial, argumenta el grupo de Sorensen, que analizó con el microscopio herramientas líticas de hace unos 50.000 años, procedentes de yacimientos franceses, y observó arañazos originados por el uso del instrumento. Muchas de esas estrías se produjeron sin duda durante la fabricación de las herramientas o afilándolas, pero hay algunas trazas e incrustaciones minerales que no se pueden explicar como consecuencia de ningún fenómeno conocido. La conjetura de que esas rayas se crearon al golpear con pirita se ha fortalecido gracias a unos experimentos con copias de las herramientas de sílex. Un análisis químico de las incrustaciones podría arrojar más luz, pero aún está pendiente.

Generar chispas con pirita y sílex es una vieja técnica de los humanos modernos. Se han encontrado incrustaciones minerales asociadas a ello, pero de épocas más recientes. La pirita (un mineral de azufre y hierro) tiene para los arqueólogos la desgraciada propiedad de que la corrosión, con el tiempo, al aire, acaba descomponiéndola. Esta podría ser la razón de que no se haya encontrado nunca un nódulo de pirita del tiempo de los neandertales  

Jan Donges / spektrum.de

Artículo traducido y adaptado por Investigación y Ciencia con permiso de Spektrum der Wissenchaft.

Referencia: «Neandertal fire-making technology inferred from microwear analysis», de A. C. Sorensen et al. en Scientific Reports 8, núm. artículo: 10065 (2018).

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