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20 de Noviembre de 2019
Astronomía

Todo un nuevo mundo: el primer mapa global de Titán

Gracias a los datos de la misión Cassini de la NASA, se ha cartografiado por primera vez la superficie completa de Titán, la mayor luna de Saturno. En sus mapas se ven terrenos de una variedad tan grande (montañas, llanuras, valles, cráteres y lagos) como en ninguna otra parte del sistema solar, salvo la Tierra.

En esta imagen tomada por la sonda Cassini, de la NASA, la luz solar se refleja en lagos de metano líquido alrededor del polo norte de Titán [NASA/JPL-Caltech/Universidad de Arizona/Universidad de Idaho].

La nave Cassini giró alrededor de Saturno entre 2004 y 2017 y recogió grandes cantidades de información sobre el gigante gaseoso y sus satélites. Durante la misión se efectuaron más de cien sobrevuelos de Titán, que hicieron posible que se vislumbrase la superficie a través de su espesa atmósfera y se pudiera estudiar la topografía del terreno con un detalle sin precedentes.

Rosaly Lopes, planetóloga del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, en Pasadena, California, y sus colaboradores casaron entre sí las imágenes y mediciones de radar tomadas por la nave para confeccionar el primer mapa global de Titán. Lo publicaron el 18 de noviembre en Nature Astronomy.

«Titán tienen una atmósfera parecida a la de la Tierra. Tiene viento, tiene lluvia, tiene montañas. La verdad es que es un mundo muy interesante y uno de los mejores lugares del planeta solar para buscar vida», dice Lopes. 

Casi dos tercios de la superficie de Titán están formados por llanuras, como muestra el mapa, y el 17 por ciento está cubierto por dunas arenosas moldeadas por el viento y situadas en su mayor parte alrededor del ecuador. Un 14 por ciento, más o menos, está clasificado como «hummocky» (es decir, con colinas o montañas), y un 1,5 por ciento es terreno «laberíntico», con valles excavados por la lluvia y la erosión. Es sorprendente que haya muy pocos cráteres de impacto; da a entender que la superficie es bastante joven.

Titán es el único mundo del sistema solar, aparte de la Tierra, del que se sepa que tiene grandes masas de líquido sobre la superficie. No obstante, esos mares y lagos contienen metano líquido en vez de agua y solo cubren el 1,5 por ciento de la superficie.

Los astrónomos de la NASA han confeccionado este mapa de Titán, luna de Saturno, casando entre sí imágenes y datos tomados por la sonda Cassini. <em>Hummocky</em> se refiere a un paisaje de colinas o montañas [Lopes et al., Nature Astronomy].

«El descubrimiento más profundo de los que Cassini hizo es esa diversidad tan grande en Titán», dice Ralph Lorenz, planetólogo del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins, en Laurel, Maryland. «Es casi como un mundo completamente diferente, y este cartografiado sistemático ordena toda esa diversidad».

Los astrónomos han creado mapas geológicos para otros planetas y satélites, entre ellos la Luna, Marte y Mercurio. Tracy Gregg, geóloga planetaria de la Universidad de Búfalo en Nueva York, afirma que este tipo de cartografía es «una herramienta increíblemente potente» gracias a la cual se podrán responder preguntas clave sobre Titán. «Una de ellas», dice, «es esta: «¿qué tipos de cambio estacionales sufre Titán y cuáles sufre que pudieran estar impulsados por su [calor] interno?».

Por ejemplo, la mayoría de los lagos de Titán están cerca de su polo norte; se cree que eso se debe a que la órbita elíptica de Saturno alrededor del Sol hace que el hemisferio norte de Titán experimente un verano (la sesión en la que llueve y se acumula líquido en el suelo) más largo que el del sur.

La NASA tiene planeado enviar en 2034 un dron a Titán con la misión Dragonfly, que volará sobre la superficie y la estudiará en múltiples lugares. Pero actualmente no hay planes de enviar más orbitadores a Saturno o a sus lunas, así que es probable que el mapa siga siendo la mejor vista global de Titán durante el futuro previsible.

 

Jonathan O'Callaghan / Nature News

Artículo traducido y adaptado por Investigación y Ciencia con permiso de Nature Research Group.

Referencia: «A global geomorphologic map of Saturn’s moon Titan», de R. M. C. Lopes et al., en Nature Astronomy (2019).

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