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24 de Junio de 2021
Sistema solar

Un cometa gigante se aproxima al Sol

El objeto presenta un diámetro estimado de unos 160 kilómetros. Alcanzará su punto de máxima cercanía a la estrella dentro de unos diez años, cuando se avecinará a la órbita de Saturno.

Recreación artística de un cometa de gran tamaño. [ronib1979/Getty Images/iStock]

Todo apunta a que un cometa gigante se está acercando al Sol. El objeto, que se espera que alcance la órbita de Saturno en 2031, ha sido descubierto por los investigadores de la de la Universidad de Pensilvania Pedro Bernardinelli y Gary Bernstein en los datos de archivo del Sondeo de la Energía Oscura (DES, por sus siglas en inglés). El hallazgo aún no ha sido publicado en una revista científica, si bien los detalles del astro se encuentran disponibles en el Centro de Planetas Menores de la Unión Astronómica Internacional.

El objeto ha sido bautizado como 2014 UN271, un nombre que hace referencia a la fecha más temprana en que apareció en las imágenes del DES. Este proyecto internacional, que lleva a cabo un sondeo sistemático del cielo, registró el astro entre 2014 y 2018. Según la astrónoma Megan Schwamb, de la Universidad Queen's de Belfast, los datos de su albedo (la cantidad de luz que refleja) indican que podría tener un diámetro de unos 160 kilómetros. A efectos de comparación, el núcleo del cometa Halley tiene unas dimensiones típicas de unos 10 kilómetros, mientras que el del cometa Hale-Bopp, que iluminó espectacularmente el cielo en 1997, se estima en unos 60 kilómetros.

Bernardinelli y Bernstein estaban buscando objetos transneptunianos, aquellos situados más allá de la órbita de Neptuno. Hallaron unos 800, y entre ellos 2014 UN271 destacó por su gran tamaño. En estos momentos el cometa se encuentra a unas 20 unidades astronómicas (UA) del Sol, o 20 veces la distancia entre la Tierra y la estrella. Dicha longitud equivale a unos 3000 millones de kilómetros, similar al radio típico de la órbita de Urano. Cuando se tomó la primera imagen se encontraba a unas 29 UA, algo menos que el radio característico de la órbita de Neptuno. Se espera que el objeto alcance su máxima cercanía al Sol hacia enero de 2031, cuando pasará cerca de la órbita de Saturno, a unas 11 UA.

Según informa el servicio en línea The Astronomer's Telegram, usado por astrónomos de todo el mundo para compartir con rapidez información sobre nuevas observaciones, 2014 UN271 no sería una roca inerte, sino un cometa activo. Cuando estos objetos se acercan al Sol, comienzan a liberar una estela de gases, o coma, que les da su aspecto característico. Dicho material es de gran interés para los astrónomos puesto que típicamente se remonta a los orígenes del sistema solar.

Karin Schlott

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