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11 de Noviembre de 2020
Mineralogía

Un nuevo mineral descubierto en un meteorito lunar

En un meteorito procedente de rocas lunares se ha hallado un nuevo mineral. También en la Tierra hay «donwilhelmsita», pero muy bien oculta.

Se ha descubierto un nuevo mineral en un meteorito lunar. En esta imagen del Orbitador de Reconocimiento Lunar, de la NASA, se ve el cráter Moore F, en la cara oculta de la Luna, con grandes bordes y derrumbes que crean densas sombras bajo el sol poniente [NASA/GSFC/Universidad del Estado de Arizona].

En un pedazo de roca lunar que cayó como meteorito en Sahara Occidental se ha descubierto un nuevo mineral. Está formado por calcio, aluminio, silicio y oxígeno. Lo han descrito y le han dado nombre, donwilhelmsita, en un artículo publicado en American Mineralogist. Ese nombre hace referencia al geólogo lunar Don E. Wilhelms, que participó, entre otras cosas, en la elección del lugar de aterrizaje y el análisis de datos de las misiones Apolo, que trajeron a la Tierra las primeras muestras de rocas de la Luna.

Jörg Fritz, del Centro de Cráteres Gigantes e Investigación de Impactos, en Nördlingen, Alemania, y sus colaboradores encontraron el mineral en el meteorito Oued Awlitis 001, que contenía bolsas de tamaño milimétrico de donwilhelmsita. Se originó cuando un objeto cósmico impactó con mucha violencia en la Luna y disparó roca lunar hacia el espacio. Durante una fracción de segundo se crearon unas condiciones de temperatura y presión extremas. Así, en el interior de Oued Awlitis 001 se fundió el material en algunos puntos y se solidificó de nuevo inmediatamente en la forma del material recién descubierto ahora.

La donwilhelmsita forma en un meteorito estructuras con forma de aguja. La fórmula química del mineral es CaAl<sub>4</sub>Si<sub>2</sub>O<sub>11</sub>. Se ha descubierto en el meteorito Oued Awlitis 001, que fue encontrado en Sahara Occidental en 2014 [Museo de Ciencias Naturales de Berlín, Ansgar Greshake].

En la Tierra es posible crear artificialmente esas condiciones mediante una técnica especial de laboratorio. También se dan en la naturaleza, pero no muy a mano: en el interior del manto terrestre. Allí, a una profundidad de entre 460 y 700 kilómetros, debe de haber también, piensan los científicos, donwilhelmsita junto con los demás minerales del manto terrestre, entre ellos la wadsleyita, la ringwoodita y la bridgmanita, que ya se habían hallado en meteoritos, tal y como escribe el Museo de Ciencias Naturales de Berlín en un comunicado de prensa que informa del descubrimiento.

Jan Donges
Referencia: «Donwilhelmsite, [CaAl4Si2O11], a new lunar high-pressure Ca-Al-silicate with relevance for subducted terrestrial sediments», de Jörg Fritz et al., en American Mineralogist (2020) 105 (11): 1704–1711.

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