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3 de Junio de 2020
Exoplanetas

¿Un supermarte alrededor de Próxima Centauri?

Es posible que se haya encontrado otro planeta en los datos de nuevas observaciones de la estrella más cercana a nosotros. Su masa estaría entre la de Marte y la de la Tierra.

Representación imaginaria de un planeta rocoso de Proxima Centauri [ESO/M. KORNMESSER].

La estrella más cercana a nosotros, Próxima Centauri, podría tener otro planeta pequeño girando a su alrededor. Es la posibilidad que presentan Alejandro Suárez Mascareño, del Instituto de Astrofísica de Canarias, y un amplio grupo de colaboradores. Se encontraría en el interior de la órbita de Próxima Centauri b, el planeta de tamaño terrestre del que se descubrieron convincentes indicios en 2016; este nuevo describiría su órbita en alrededor de cinco días y su masa sería un 30 por ciento, más o menos, de la masa de la Tierra, es decir, unas tres veces la de Marte.

Los indicios de la existencia de este supermarte los ha aportado ESPRESSO, un nuevo espectrógrafo del Telescopio Muy Grande de la ESO, en Chile. El grupo no puede asegurar realmente que haya encontrado un objeto así. Lo que querían hacer con sus observaciones era confirmar definitivamente la existencia de Próxima Centauri b y ver si afloraba algún otro planeta en los nuevos datos de ESPRESSO, combinados con datos de archivo. Y así, en efecto, se ha manifestado claramente Próxima Centauri b; hasta han podido calcular sus características con mayor precisión. Traza su órbita alrededor de la estrella central en unos 11 días y su masa mínima es alrededor de 1,3 veces la de la Tierra. No se puede medir su diámetro, pero los astrónomos suponen que se trata de un planeta rocoso, como la Tierra.

Ocurriría lo mismo con el supermarte cuya existencia no pueden confirmar todavía pero cuya posible existencia deducen del análisis de los nuevos datos. No obstante, se requerirán más mediciones para confirmar que este cuerpo celeste tiene una composición parecida a la de la Tierra y Marte, o incluso que exista siquiera.

Según un estudio publicado a principios de este año, también es posible que bastante más lejos de la estrella se encuentre un objeto que pesaría varias veces lo que la Tierra. Su distancia a Próxima Centauri sería una vez y media la que media entre la Tierra y el Sol; el período orbital, de unos 1900 días. Pero, de nuevo, se requieren más observaciones para confirmar la existencia de este planeta.

Tilmann Althaus

Referencia: «Revisiting Proxima with Espresso», de A. Suárez Mascareño et al., en arXiv:2005.12114 [astro-ph.EP].

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