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1 de Octubre de 1995
Astronomía

El encuentro del cometa Shoemaker-Levy 9 con Júpiter

Las imágenes del cometa que se rompió en pedazos y se precipitó sobre Júpiter siguen asombrando a los astrónomos un año después.

James V. Scotti

Trabajábamos bajo la cúpula del pequeño telescopio Schmidt del observatorio de Palomar, en una habitación abarrotada de papeles y libros. Era el 22 de mayo de 1993. Carolyn se hallaba inclinada sobre su estereomicroscopio, un instrumento que le ha servido para examinar las fotografías de asteroides y cometas durante más de diez años.

Gene ha dedicado una parte importante de su carrera a observarlos. En los años cincuenta demostró ya que el choque de un pequeño asteroide formó la enorme hoya que hay en el desierto de Arizona al este de Flagstaff. Más tarde se dedicó a investigar los cráteres visibles de la Luna y de los satélites de los planetas exteriores, así como los restos de viejas colisiones que todavía se dejan ver en las soledades de Australia. Gene y Carolyn están ahora empeñados en la búsqueda sistemática de asteroides susceptibles de colisionar con la Tierra.

Aquel día de mayo, David leía su correo electrónico para comprobar si debía añadir al programa de observación algún cometa o asteroide recién detectado. Cuenta en su haber con 21 trofeos obtenidos en la caza de cometas, ocho de ellos por descubrimientos realizados con un telescopio de 40 centímetros en el patio trasero de su casa. Desde 1989, en que venimos trabajando en equipo, hemos divisado 13 cometas. Pese al nivel de experiencia adquirido, el descubrimiento de mayo de 1993 nos sobrevino por sorpresa, lo mismo que al resto de la comunidad astronómica.

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