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1 de Enero de 2012
Planetas

Buscando vida en Marte

La misión Mars Phoenix reavivó las esperanzas sobre la habitabilidad del planeta rojo. El Laboratorio Científico para Marte, lanzado por la NASA hace poco más de un mes, intentará zanjar la cuestión.

CORTESÍA DE LA NASA/JPL-CALTECH, UNIVERSIDAD DE ARIZONA Y UNIVERSIDAD DE TEXAS A&M

El pasado mes de noviembre, la NASA envió hacia el planeta rojo su última y más avanzada misión: el Laboratorio Científico para Marte (MSL, por sus siglas en inglés). Se prevé que la sonda aterrice el próximo mes de agosto en el cráter de Gale, donde el vehículo explorador Curiosity recorrerá uno de los depósitos con mayor abundancia de arcillas y sulfatos del planeta: los vestigios de un pasado rico en agua en el que los ríos excavaban valles.

Del tamaño de un coche pequeño, Curiosity explorará durante un año marciano (unos 690 días terrestres) la base del pico central del cráter, considerada la zona más antigua. Tras ello, si la NASA decide prolongar la misión, Curiosity comenzará a escalar la montaña de derrubios, de cinco kilómetros de altura. A medida que ascienda, avanzará en el tiempo geológico hacia depósitos más modernos, mientras examina capas de minerales que se formaron en presencia de agua. Un brazo robótico permitirá tomar muestras y volcarlas en un laboratorio químico a través de un puerto de acceso situado en la parte superior del vehículo. En su interior, los analizadores determinarán la estructura y composición de los minerales. Los instrumentos a bordo, diseñados para detectar materia orgánica, tratarán de dilucidar si, en el pasado, se dieron en Marte las condiciones necesarias para albergar vida.

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