Una vista de nuestro agujero negro

La primera imagen del agujero negro supermasivo del centro de la Vía Láctea abre nuevas posibilidades para comprender la naturaleza de estos misteriosos objetos.

Primera imagen de Sagitario A*, el agujero negro supermasivo situado en el centro de la Vía Láctea, tomada por el Telescopio del Horizonte de Sucesos. [COLABORACIÓN DEL EHT]

En síntesis

Los astrónomos sospechaban desde hace tiempo que el centro de la Vía Láctea albergaba un agujero negro supermasivo, Sagitario A*, debido al peculiar movimiento de las estrellas de esa región.

La confirmación definitiva llegó este año, gracias al Telescopio del Horizonte de Sucesos (EHT), una red de observatorios repartidos por todo el mundo que conforman un telescopio virtual del tamaño de la Tierra.

Al captar la sombra del agujero negro, una región 2,5 veces mayor que el horizonte de sucesos y de donde apenas escapa luz, el EHT ha despejado las dudas sobre la naturaleza de Sagitario A*.

En lo más profundo de la Vía Láctea sucede algo extraño: las estrellas giran a una fracción apreciable de la velocidad de la luz en torno a lo que parece el espacio vacío. Los científicos piensan desde hace tiempo que esos movi­mientos estelares señalan necesariamente la pre­sencia de un agujero negro supermasivo, pero hasta este año no se atrevían a decirlo muy alto. Por ejemplo, cuando los astrónomos Reinhard Genzel y Andrea Ghez compartieron una parte del Nobel de física de 2020, el comunicado oficial especificaba que habían recibido el galardón por «el descubrimiento de un objeto compacto supermasivo en el centro de nuestra galaxia», no por el hallazgo de un «agujero negro». Ese objeto se conoce como Sagitario A*.

Esta primavera, sin embargo, los astrónomos del Telescopio del Horizonte de Sucesos (EHT, por sus siglas en inglés) zanjaron la cuestión al desvelar la primera instantánea del agujero negro supermasivo del centro de la Vía Láctea. No era la primera fotografía de un agujero negro que captaba esa colaboración (ya habían obtenido la icónica imagen de M87*, presentada al público en abril de 2019), pero sí era la más deseada. Y es que Sagitario A* es nuestro propio agujero negro supermasivo, el punto fijo alrededor del cual da vueltas toda la galaxia.

Los agujeros negros atrapan todo lo que cae en ellos, incluida la luz, por lo que, literalmente, no es posible verlos. Pero deforman tanto el espaciotiempo a su alrededor que proyectan una «sombra» al ser iluminados por los brillantes chorros de materia que se precipitan sobre ellos. La sombra es unas 2,5 veces más grande que el horizonte de sucesos, la frontera tras la cual ya no es posible escapar de la atracción gravitatoria del agujero negro. (Los fotones emitidos entre el borde de la sombra y el horizonte de sucesos tienen la opción de escapar, pero en la práctica casi ninguno lo hace, y por eso esa región aparece oscura.)

El EHT obtuvo imágenes de esta sombra gracias la interferometría de muy larga base (VLBI por sus siglas en inglés) [véase «Radioastronomía por interferometría de muy larga base», por Anthony C. S. Readhead; Investigación y Ciencia, agosto de 1982]. Esta técnica combina radiotelescopios situados en varios continentes para formar un telescopio virtual del tamaño de la Tierra, el instrumento con mayor resolución de toda la astronomía. En abril de 2017, la colaboración del EHT dirigió ese instrumento virtual hacia Sagitario A* y otros agujeros negros supermasivos durante varias noches. A continuación, los científicos se pasaron años analizando los datos brutos y convirtiéndolos en una imagen.

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