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  • Investigación y Ciencia
  • Mayo 2016Nº 476
Filosofía de la ciencia

Filosofía de la ciencia

Las leyes en ciencia

Las leyes científicas hacen referencia a regularidades naturales no accidentales. ¿Dónde radica su necesidad?

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En un artículo anterior hablamos de los conceptos científicos. La ciencia usa los conceptos para describir hechos particulares y formular leyes. Por ejemplo, hechos particulares son los que quedan descritos por enunciados como «Venus sigue una trayectoria elíptica» o «Esta barra de hierro se ha dilatado al calentarse». Pero, si la ciencia solo hiciese afirmaciones particulares, no sería muy interesante: se limitaría a elaborar listados de fenómenos. La ciencia hace algo más: formula hipótesis y leyes, las cuales combina después en conjuntos más amplios o teorías. Así, con los conceptos de fuerza, masa y distancia se formula la ley de la gravitación de Newton, F = Gm1m2/r2.

En ocasiones se usa la palabra hipótesis para referirse a las conjeturas aún no confirmadas, mientras que se reserva el término ley para las que ya lo están. También cabe distinguir entre el enunciado legaliforme, esto es, la formulación lingüística de la ley, y el contenido o hecho que sucede en la naturaleza y que queda descrito por ese enunciado. Para simplificar, no tendremos en cuenta aquí estas distinciones.

Hechas estas precisiones, podemos preguntarnos: ¿qué es una ley? La descripción de la trayectoria de Venus no enuncia una ley, sino un hecho particular. En cambio, enunciados como la ley de gravitación, (1)«Los planetas se mueven en trayectorias elípticas con el Sol en uno de sus focos» o (2)«Los metales se dilatan al calentarse» sí expresan leyes. Las leyes corresponden a cierto tipo de hechos generales, expresados mediante enunciados también generales de la forma «Todos los... son...», «A todos los... sometidos a... les sucede...», etcétera.

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